Con las temperaturas subiendo a medida que el clima se calienta, las orugas muy hambrientas podrían estar aún más hambrientas y ser más abundantes. Las pérdidas de cosechas a las plagas pueden crecer.

Los insectos serán “comer más de nuestro almuerzo”, dice Curtis Deutsch de la Universidad de Washington en Seattle. Basado en cómo el calor acelera el metabolismo y la reproducción de los insectos, él y sus colegas estiman que cada grado Celsius de temperaturas de calentamiento significa un 10 a 25 por ciento adicional de daño al trigo, maíz y arroz . Su predicción aparece en el 31 de agosto Ciencia .

Los insectos ya mastican su camino a través del 8 por ciento del maíz y el trigo del mundo cada año, y dañan el 14 por ciento del arroz, dice Deutsch. Si la temperatura global promedio de la Tierra aumenta solo 2 grados por encima de los niveles preindustriales, las pérdidas anuales de cultivos podrían alcanzar alrededor del 10 por ciento para el maíz, 12 por ciento para el trigo y 17 por ciento para el arroz. Esa es una pérdida total de alrededor de 213 millones de toneladas para los tres granos combinados.

A diferencia de los mamíferos y las aves, los insectos se calientan o enfrían como lo hace su entorno. A medida que un insecto se calienta, su metabolismo también se acelera. Cuanto más rápido quema energía, más vorazmente se alimenta el insecto y más rápido se reproduce. Las tasas de aceleración no son muy diferentes entre los tipos de insectos, dice Deutsch. Así que él y sus colegas desarrollaron una simulación matemática de cuánto insectos revolverían, reproducirían y harían estragos en los granos en un tiempo más cálido.

Donde el maíz pierde

A medida que la Tierra se calienta, los mayores incrementos en el daño de las plagas al maíz para fines de siglo podrían aparecer en climas más templados, predice un nuevo análisis. Los lugares que ya están cerca de la tolerancia a las plagas debido a las altas temperaturas pueden ver una menor reproducción de insectos y menos daño.