Un museo de historia natural no es solo un lugar para llevar a los parientes que visitan o para entretener a los niños los fines de semana. Las colecciones de estos museos también juegan un papel vital, pero poco celebrado, en la investigación científica.

Por eso, cuando el Museo Nacional de Brasil en Río de Janeiro se incendió el 2 de septiembre, se perdió mucho más que un catálogo de historia natural y humana. El museo estaba lleno de valiosos conjuntos de datos que podrían haber impulsado la investigación, plantear nuevas preguntas científicas y respuestas antiguas.

“Nunca se sabe lo que no se sabe si no se tiene una colección”, dice Kelly Zamudio, bióloga evolutiva de la Universidad de Cornell.

Al menos una vez al mes, Noticias de ciencia informes sobre nuevas especies descubiertas en los armarios de los museos , qué animal tan antiguo comió y casos de identidad fósil equivocada – todo basado en especímenes de museo.

Más allá de las especies no descubiertas, estas colecciones contienen una gran cantidad de información ambiental y ecológica. Los especímenes del museo han ayudado a los investigadores a determinar si el virus de la gripe pandémica de 1918 saltó de las aves a los humanos ( no lo hizo ), rastrear la propagación del virus del Nilo Occidental , descubre cómo las hormigas argentinas invadió los Estados Unidos y revelar cambios en gamas de mariposas debido al cambio climático En febrero, semillas de brotes encontrados en las mejillas de roedores consumidos por serpientes de cascabel de una colección del museo revelado las serpientes como improbables agentes de dispersión de semillas; hablen sobre investigaciones que son abundantes.

El Museo Nacional de Brasil no fue una excepción. Fue “una fuente de poder tanto en la investigación como en las colecciones”, dice Michael Heckenberger, arqueólogo de la Universidad de Florida en Gainesville.

Lo que los tesoros del museo nos han enseñado

A finales de la década de 1990, el paleontólogo Alexander Kellner, que ahora dirige el museo, descubierto un dinosaurio carnívoro ( Santanaraptor placidus ) que hace cuatro millones de años atrás. “Es único porque tiene un tejido blando muy bien conservado”, dice Taissa Rodrigues, paleontóloga de la Universidad Federal do Espírito Santo en Vitoria, Brasil. Y en el departamento de antropología, un cráneo humano de 11,000 años apodado Luzia preguntas planteadas sobre el poblamiento de las Américas.