Para comprender el cerebro humano, tome nota de lo raro, lo extraño y lo francamente espeluznante. Esa es la premisa de dos nuevos libros, Inconcebible por la escritora de ciencia Helen Thomson y La mente desordenada por el neurocientífico Eric R. Kandel.

Ambos libros describen personas con mentes que no funcionan de la misma manera que la de los demás. Estas son personas que están convencidas de que están muertas, por ejemplo; personas cuyas enfermedades mentales conducen a arte increíble; personas cuyos recuerdos han sido robados por la demencia; personas que no se olvidan de nada Al examinar estos casos, las historias ofrecen ejemplos extremos de cómo el cerebro crea nuestras realidades.

En la tradición de neurólogo tarde Oliver Sacks ( SN: 10/14/17, p. 28 ), Thomson explora las experiencias de nueve personas con mentes inusuales. Viaja por todo el mundo para entrevistar a sus sujetos con compasión y curiosidad. En Inglaterra, conoce a un hombre que, tras una electrocución en bañera, se convenció de que estaba muerto. (De vez en cuando, todavía se siente “un poco muerto”, le dice a Thomson). En Los Ángeles, ella pasa tiempo con un hombre de 64 años que puede recordar casi todos los días de su vida con gran detalle. Y en un aterrador encuentro en un hospital de los Emiratos Árabes Unidos, ella entrevista a un hombre con esquizofrenia que se transforma en un tigre gruñón. Al visitarlos en su elemento, Thomson presenta a estas personas no como trucos de salón, sino como seres humanos completamente representados.

Helen Thomson
Ecco, $ 27.99

Eric R. Kandel
Farrar, Straus y Giroux, $ 30

Kandel elige los trastornos cerebrales como sus sujetos. Explica la comprensión neurocientífica actual del autismo, la depresión y la esquizofrenia, por ejemplo, tejiendo la historia de la investigación y los ejemplos humanos. Su capítulo sobre demencia y memoria es particularmente convincente, dado su propio papel ganador del Premio Nobel en revelando cómo los cerebros forman recuerdos ( SN: 10/14/00, p. 247 )

Con diagramas de regiones cerebrales clave, placas de Alzheimer e incluso cromosomas, el libro de Kandel se lee de alguna manera como una introducción a los principios básicos de la biología y la neurociencia. También se incluyen historias de personas, como una mujer que describe su enfermedad bipolar en términos claros: “Sentimientos de tranquilidad, intensidad, poder, bienestar, omnipotencia financiera y euforia impregnan la médula”. Pero luego, dice, todo cambia . “Estás irritable, enojado, asustado, incontrolable y enredado totalmente en las cuevas más negras de la mente. Nunca sabías que esas cuevas estaban allí. Nunca terminará, porque la locura esculpe su propia realidad “.

Aunque estos casos parecen extremos, Thomson y Kandel relacionan cerebros inusuales con formas de pensamiento más comunes. Observar grandes cambios emocionales que vienen con el trastorno bipolar puede ayudar a informar a los científicos sobre cambios más mundanos en nuestra felicidad o dolor. Averiguar por qué una persona cree que está muerto podría revelar cómo, en términos más generales, creamos nuestro sentido del yo. Comprender por qué alguien podría recordar todo o nada podría ayudarnos a comprender cómo los recuerdos cambian físicamente el cerebro ( SN: 2/3/18, p. 22 )

Al conectar estos extraños cerebros a los procesos mentales cotidianos, ambos libros dejan en claro cuánto todos tenemos en común, y más que eso, cómo todos nuestros cerebros son un poco inusuales.

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