El aumento del nivel del mar no tiene que significar la ruina de los humedales costeros del mundo. Un nuevo estudio sugiere que las marismas y otros humedales podrían acumular tierra lo suficientemente rápido como para evitar sumergirse por completo, si los humanos están dispuestos a darles un poco de espacio para el codo.

El nuevo estudio se basa en trabajos previos que sugieren que el aumento de los mares aumentará la acumulación de sedimentos en algunas partes de los humedales costeros. Este aumento de sedimentos, así como las adaptaciones humanas para permitir que los humedales se muevan tierra adentro a medida que los mares suben, podrían permitir que las franjas costeras no solo sobrevivan pero para aumentar su área global hasta en un 60 por ciento, los investigadores informan el 13 de septiembre en Naturaleza .

Los humanos tienen buenas razones para preservar las marismas y los manglares del mundo. Estas zonas costeras, que ocupan el área desde la costa hasta el empuje más alto hacia el interior de las mareas, realizan servicios clave que incluyen el filtrado de contaminantes, extracción y almacenamiento de dióxido de carbono de la atmósfera y protección de las comunidades contra las tormentas. No obstante, el aumento de las aguas oceánicas podría ahogar estos ecosistemas. Las proyecciones actuales de aumento del nivel del mar sugieren que del 20 al 90 por ciento de los humedales costeros del mundo podrían desaparecer, dependiendo de cuán cálido se ponga el planeta y cuán alto se eleve el nivel del mar.

Pero la imagen puede no ser tan grave. Mark Schuerch, un geógrafo costero en la Universidad de Lincoln en Inglaterra, dice que las estimaciones previas de la resiliencia de los humedales no consideran que el aumento de los mares inunde las marismas con mayor frecuencia, especialmente en las elevaciones más bajas. El agua transporta gran cantidad de sedimentos, por lo que la entrega más frecuente de sedimentos puede ayudar a los pantanos más bajos a acumular rápidamente la elevación del suelo incluso cuando el agua sube. “Eso nos hizo pensar que, al incluir esto en los modelos globales, obtendríamos una mayor capacidad de recuperación de los humedales costeros”, dice Schuerch.

Los investigadores también querían investigar el papel de las comunidades costeras. Los estudios a escala local e incluso a escala regional sugieren que las marismas pueden sobrevivir si se les permite expandirse hacia el interior, dice Schuerch. La gente necesitaría abrirse paso, por ejemplo, moviendo muros de contención, cambiando el rumbo de las carreteras costeras, abandonando la agricultura costera o sacrificando bienes raíces costeros.

Schuerch y su equipo consideraron los escenarios de calentamiento global que conducen al aumento del nivel del mar de 29 centímetros a 110 centímetros para el año 2100. Los investigadores también analizaron los datos de la población costera mundial, visualizando qué densidad de población permitiría a los humedales expandirse hacia adentro naturalmente, y qué población los números de densidad requerirían que las comunidades den a los pantanos espacio para moverse.

El factorizar el suministro de sedimentos por sí solo mejoró un poco la situación: incluso en el escenario de mayor elevación del nivel del mar, las pérdidas globales de humedales disminuyeron un 30 por ciento desde su área global actual de 200,000 kilómetros cuadrados, en lugar del 90 por ciento.

La introducción de adaptaciones humanas demostró ser aún más significativa, permitiendo que los humedales costeros no solo sobrevivan, sino también prosperen. Dar paso a la migración de las marismas continentales podría aumentar el área total de humedales alrededor del planeta hasta en un 60 por ciento, encontró el equipo.

Ese número de 60 por ciento es una posibilidad remota, reconoce Schuerch, ya que muchas comunidades podrían negarse a cambiar su infraestructura y la agricultura. En definitiva, “va a ser un análisis de costo-beneficio”, dice. “Pero si hay suficientes proyectos de estas soluciones basadas en la naturaleza en suficientes regiones, es posible”.

Pero algunos científicos sugieren que no es solo una posibilidad remota, sino que es totalmente poco realista esperar tal acomodación, particularmente en regiones menos desarrolladas como el sudeste asiático o América del Sur. “No va a suceder”, dice Randall Parkinson, un geólogo costero del Sea Level Solutions Center de Florida International University en Miami Beach. Parkinson dice que le preocupa que el documento sea más un “ejercicio intelectual” que no incluye ningún análisis de la eficacia en el mundo real de tales estrategias de gestión de zonas costeras.

Aún así, el estudio da una buena primera aproximación de lo que los cambios de sedimentos y los cambios de política pueden significar para los humedales costeros, dice Jonathan Woodruff, un geólogo costero de la Universidad de Massachusetts Amherst, quien escribió una comentario en el estudio en el mismo tema de Naturaleza . “Poner números a eso es realmente importante”, dice, pero señala que quedan muchas preguntas. Ha habido poca investigación sobre lo que ocurre cuando los humedales migran hacia el interior, por ejemplo, y ese proceso puede no ser tan simple.

“Hay muchas cosas que todavía no conocemos bien”, dice Woodruff, como si la vegetación o las condiciones del suelo pueden dificultar la migración de los humedales, o cómo las diferentes especies de los manglares pueden promover la acumulación de suelo ( SN: 18/08/18, p. 19 )

Simular cómo los humedales de las mareas podrían responder al aumento del nivel del mar a escala global es “una hazaña hercúlea”, dice Woodruff. “Pero tienes que empezar en algún lado”.