Un descubrimiento ganador del Premio Nobel -que pequeñas moléculas de ARN bicatenario pueden silenciar genes al interrumpir la traducción de las instrucciones del ADN en proteínas- finalmente está cumpliendo su promesa médica.

El primer medicamento que aprovecha este proceso biológico natural, llamado ARN de interferencia, fue aprobado el 10 de agosto por la Administración de Alimentos y Medicamentos de los EE. UU. Se dirige a una rara enfermedad hereditaria que causa la acumulación de proteínas deformes en los nervios, los tejidos y los órganos de los pacientes, causando pérdida de sensibilidad, insuficiencia orgánica e incluso la muerte.

La amiloidosis hereditaria transtiretina, o ATTR, afecta a unas 50,000 personas en todo el mundo. Este medicamento ayudará al subconjunto de aquellos pacientes que tienen discapacidades neurológicas.

Llamado patisiran, el medicamento utiliza piezas de ARN especialmente diseñadas para silenciar un gen mutado que, cuando está activo en el hígado, es responsable de los síntomas de los pacientes. en un ensayo clínico reciente de 18 meses , los pacientes que recibieron inyecciones de patisiran cada tres semanas mostraron una ligera disminución en los síntomas neurológicos, mientras que los pacientes en el grupo placebo empeoraron en general. No es una cura, las personas todavía tienen la mutación genética, pero el tratamiento evita que la enfermedad progrese.

Esta aprobación es “solo el comienzo”, dice Craig Mello, de la Facultad de Medicina de la Universidad de Massachusetts, en Worcester, quien co-descubrió el proceso de interferencia de ARN en lombrices redondas ( SN: 10/7/06, p. 229 ) Muchas más drogas que usan el mismo enfoque, para enfermedades que van desde la hemofilia hasta el VIH, están llegando a los ensayos clínicos.

Como tratamiento médico, “lo que hace que la interferencia del ARN sea tan especial es su biología, probada por 3 millones de años de evolución”, dice el biólogo de la Escuela de Medicina de UMass Phillip Zamore, cofundador de Alnylam Pharmaceuticals, la compañía con sede en Cambridge, Massachusetts que fabrica patisiran.

La interferencia de ARN es un proceso celular normal: cuando un gen se enciende, la información que contiene se transcribe en ARN mensajero de cadena sencilla o ARNm, que traduce las instrucciones del ADN en proteínas. Pequeñas piezas de ARN bicatenario que no llevan instrucciones de fabricación de proteínas pueden apuntar y unirse a moléculas de ARNm específicas y marcarlas para su destrucción, alejándolas antes de que fabriquen proteínas. En organismos que van desde plantas hasta gusanos y humanos, ese proceso ayuda a controlar cuándo y dónde están activos los genes.

Patisiran y otras terapias basadas en ARN de interferencia, o ARNi, que se están desarrollando utilizan fragmentos de ARN sintético especialmente diseñados para manipular artificialmente la actividad de los genes.

Pero traducir el descubrimiento de ARNi en aplicaciones clínicas ha sido un desafío. “Lo más interesante de la interferencia de ARN es la simplicidad teórica”, dice John Burnett, biólogo del Centro Médico Nacional City of Hope en Duarte, California, que ha estado trabajando en el uso de la interferencia de ARN para atacar el VIH. “Por supuesto, nada es tan simple como anticipamos”. Se necesitaron décadas para descubrir cómo administrar dichos fármacos en el lugar correcto del cuerpo para reducir los efectos secundarios dañinos que se producen fuera del objetivo, y cómo diseñar moléculas de ARN sintéticas que no t degradar antes de que hagan su trabajo

Una vez que hay una forma segura y efectiva de entregar una pequeña porción de ARN a un órgano específico, es fácil cambiar la molécula de ARN para apuntar a un gen diferente en el mismo órgano, dice Mello. Él predice que pronto estará disponible una ola de medicamentos similares basados ​​en ARNi, especialmente aquellos como patisiran que se dirigen a genes en el hígado.

“Qué proceso tan sorprendente ha sido descubrir los misterios de estos mecanismos que comparten las plantas, las levaduras y los gusanos”, dice. “Pasar de la biología básica a un medicamento en 20 años es increíble”.