La próxima búsqueda de exoplanetas está oficialmente activada. Satélite de Encuesta de Exoplane en tránsito de la NASA (TESS), que lanzado en abril ( SN: 5/12/18, p. 7 ), ha tomado su primera imagen científica de cielo abierto y ha confirmado su primer exoplaneta.

La imagen de “primera luz” (el apodo de la primera imagen útil de un nuevo telescopio), tomada el 7 de agosto con las cuatro cámaras del telescopio y lanzada el 17 de septiembre, muestra un campo de estrellas y dos galaxias satélite de la Vía Láctea, el Grande y Pequeñas nubes de Magallanes. Algunas de las estrellas son tan brillantes que saturaron el detector de luz del telescopio, creando rayas de luz en toda la imagen.

TESS descubrió el nuevo planeta, llamado Pi Men c, cruzando frente a su estrella brillante como el sol a 60 años luz de la Tierra y bloqueando un poco la luz de las estrellas, muestran los datos recopilados del 25 de julio al 22 de agosto. Ese tránsito reveló que el planeta es 2.14 veces el radio de la Tierra y orbita su estrella cada 6,27 días, informa el equipo de TESS el 18 de septiembre en arXiv.org.

Más tarde, los investigadores encontraron evidencias del planeta desconocidas previamente por el espectrógrafo HARPS y la búsqueda de planetas anglo-australiana, que han monitoreado a la estrella, Pi Mensae, en los últimos 20 años. Esas observaciones muestran cómo la gravedad del planeta tira de la estrella, lo que permite a los investigadores determinar que la masa del planeta es aproximadamente 4,8 veces la de la Tierra. Esos telescopios habían revelado previamente otro planeta, este del tamaño de Júpiter, que orbita Pi Mensae cada 5,7 años.

La combinación de la masa y el radio del nuevo planeta muestra que tiene una densidad similar a la del agua pura, “aunque, por supuesto, no deberíamos imaginar que el planeta sea un globo de agua”, escribe el equipo de TESS. En cambio, probablemente tenga un núcleo hecho de hierro y roca, rodeado por un océano o atmósfera de materiales más ligeros como agua, metano, hidrógeno y helio.