Casi dos de cada tres niños de EE. UU. Pasan más de dos horas al día mirando las pantallas, según encuentra un nuevo análisis de los niveles de actividad. Y esos niños tienen un desempeño peor en pruebas de memoria, lenguaje y pensamiento que los niños que pasan menos tiempo frente a un dispositivo, muestra el estudio de más de 4.500 niños de 8 a 11 años.

El hallazgo, publicado en línea el 26 de septiembre en Lancet Child & Adolescent Health , refuerza las preocupaciones sobre el uso intensivo de teléfonos inteligentes , tabletas o televisores pueden dañar las mentes en crecimiento. Pero debido a que el estudio captura una sola instantánea en el tiempo, aún no se sabe si el tiempo de pantalla demasiado puede dañar el desarrollo del cerebro, los expertos advierten.

Los investigadores utilizaron datos recogidos de las encuestas de niños y padres sobre el tiempo de pantalla diario, el ejercicio y el sueño, recopilados como parte de un esfuerzo más amplio llamado Estudio de desarrollo cognitivo del cerebro de adolescentes. Las habilidades cognitivas también se probaron en ese estudio más grande. Como punto de referencia para el nuevo estudio, los investigadores utilizaron las pautas de expertos establecidas en 2016 que recomendar no más de dos horas de tiempo de pantalla recreativo al día, una hora de ejercicio y entre nueve y 11 horas de sueño nocturno.

En general, los resultados son preocupantes, dice el coautor del estudio Jeremy Walsh, un fisiólogo del ejercicio que en el momento del estudio estaba en el Hospital Infantil del Instituto de Investigación del Este de Ontario en Ottawa, Canadá. Solo el 5 por ciento de los niños cumplió con las tres pautas en tiempo de pantalla, ejercicio y sueño, reveló la encuesta. El veintinueve por ciento de los niños no cumplió con ninguna de las pautas, lo que significa que “tienen menos de nueve horas de sueño, están en sus pantallas durante más de dos horas y no están físicamente activos, “Walsh dice. “Esto levanta una bandera”.

En promedio, los niños en el estudio pasaron 3.6 horas al día usando pantallas para videojuegos, videos y otra diversión. Los niños que pasaron menos de dos horas en las pantallas obtuvieron, en promedio, un 4 por ciento más en una batería de pruebas relacionadas con el pensamiento que los niños que no cumplieron con ninguna de las pautas de la pantalla, el ejercicio o el sueño, encontraron los investigadores.

“Sin considerar lo que los niños realmente están haciendo con sus pantallas, estamos viendo que la marca de dos horas en realidad parece ser una buena recomendación para beneficiar la cognición”, dice Walsh, quien ahora se encuentra en la Universidad de Columbia Británica en Okanagan.

Los niños que cumplieron con las recomendaciones tanto para el tiempo de pantalla como para el sueño probaron mejor también. Cuando se analizaron por sí solos, el sueño y la actividad física no parecieron influir en los resultados de las pruebas.

El estudio no puede decir si el tiempo de pantalla, o la ausencia resultante de otra actividad, redujo las habilidades de pensamiento en los niños. “No se sabe cuál es el pollo y cuál es el huevo aquí”, advierte el pediatra Michael Rich del Boston Children’s Hospital. Podría ser que los niños más inteligentes tienen menos probabilidades de pasar mucho tiempo en las pantallas, dice.

Buscar una culpa clara es una especie de “pista falsa”, dice Rich. Las relaciones simples de causa y efecto a menudo no existen en el comportamiento y desarrollo humanos. En lugar de pronunciamientos generales, “necesitamos adaptar lo que aprendemos de la ciencia a los niños individuales”.

Al observar los comportamientos en combinación, los resultados ofrecen una visión integral de la salud de los niños, una que es muy necesaria, dice Eduardo Esteban Bustamante, un kinesiólogo de la Universidad de Illinois en Chicago. “Todavía no sabemos mucho sobre cómo estos comportamientos interactúan entre sí para influir en el desarrollo cognitivo de los niños”, dice.

El Estudio de Desarrollo Cognitivo del Adolescente Cerebral está programado para continuar recopilando datos similares de estas familias hasta el año 2028. “Estoy realmente emocionado de ver dónde va esta línea de investigación”, dice Bustamante.