Un desmantelamiento científico de un famoso hallazgo conocido como la brecha de 30 millones de palabras puede hacer que las nociones populares de cómo aprenden los niños el vocabulario se vuelquen.

Las investigaciones realizadas hace más de 20 años concluyeron que a la edad de 4 años, los niños pobres escuchan un promedio de 30 millones de palabras menos que sus pares acomodados. Desde entonces, muchos investigadores han aceptado la brecha de palabras reportada como un conductor de problemas posteriores de lectura y escritura entre jóvenes de bajos ingresos. Un programa de Providence, R.I., inspirado en el estudio, por ejemplo, ahora enseña a los padres pobres cómo hablar más con sus hijos.

Pero aquí está el golpe en la brecha de palabras: no existe, dice un equipo dirigido por el psicólogo Douglas Sperry de Saint Mary-of-the-Woods College en Indiana. En un rehacer del estudio original, Prácticamente no aparecieron diferencias de clase en el número de palabras dirigido a niños pequeños por un cuidador principal, Sperry y sus colegas informan en un estudio que se publicará en Desarrollo infantil .

Además, después de incluir el discurso hablado directamente a los niños por varios cuidadores, así como las conversaciones de los familiares que los jóvenes podían escuchar fácilmente, los niños de algunas comunidades pobres y trabajadoras escucharon más palabras en promedio que los jóvenes de clase media, dicen los científicos . Dentro de cada una de esas comunidades, algunos niños escucharon muchas más palabras que otras a pesar de pertenecer a la misma clase social, agrega el equipo de Sperry.

“Es hora de volverse escéptico hacia el reclamo de brecha de palabras”, dice Sperry.

Los investigadores generalmente tratan el aprendizaje de palabras como un producto de uno o ambos padres que hablan regularmente con un niño. Pero existen modos diferentes e igualmente efectivos para que los niños aprendan vocabulario, sostiene Sperry. Dependiendo de cultura y comunidad , el aprendizaje de palabras depende en diferente medida de que un cuidador principal hable con un niño, muchos cuidadores hablan con un niño y jóvenes que escuchan a los miembros de la familia hablar, él dice ( SN: 17/02/18, p. 22 )

El estudio original de la brecha entre palabras incluyó a 42 niños en Kansas de cuatro comunidades: pobre, clase trabajadora, clase media o profesional adinerado. El grupo de Sperry analizó datos sobre el uso de palabras recogidos durante las observaciones domiciliarias de 42 niños en cinco comunidades: blancos pobres en el sur de Baltimore, negros pobres en Alabama, blancos de clase obrera (principalmente obreros) en Indiana y Chicago, y clase media (en gran parte blancos de cuello blanco) en Chicago.

Todo el mundo está hablando

En dos estudios con 20 años de diferencia, los investigadores escucharon a escondidas a las familias para contar cuántas palabras escuchan los niños pequeños por hora. Los nuevos hallazgos (barras de color) contradicen una supuesta “brecha de palabras” entre los niños más pobres y más acomodados que se encontraron en el estudio original (barras blancas). En el estudio original, realizado en Kansas, los investigadores analizaron el número promedio de palabras habladas cada hora por los cuidadores primarios a los niños pequeños. En el nuevo estudio, llevado a cabo en cinco comunidades, los investigadores contaron las palabras por hora que los niños escucharon de los cuidadores primarios (azul), todos los cuidadores (azul claro), y escucharon en sus hogares (negro).

¿Cuántas palabras por hora oyen los niños de diferentes niveles de ingresos?