La primera sospecha de exomoon se está enfocando. Observaciones con el telescopio espacial Hubble. reforzar el caso para una luna del tamaño de Neptuno orbitando un exoplaneta de gas a 8,000 años luz de distancia, los astrónomos informan el 3 de octubre en Avances científicos . La existencia de la luna, si se confirma, desafiaría las teorías de cómo nacen los satélites.

Los astrónomos David Kipping y Alex Teachey de la Universidad de Columbia entrenaron al Hubble en la estrella Kepler 1625 durante 40 horas los días 28 y 29 de octubre de 2017. Se sabe que la estrella tiene un planeta del tamaño de Júpiter que orbita cada 287 días, gracias a las observaciones del Kepler. El telescopio espacial, que detecta las inmersiones en la luz estelar que indican que un planeta está en tránsito frente a la estrella.

Teachey y Kipping habían visto signos en los datos de Kepler de una segunda atenuación, ya sea antes o después de que pasara el planeta, exactamente lo que esperarían si un exomoon estaban orbitando el planeta (SN: 8/19/17, p. 15) . La pareja nombró a la supuesta luna Kepler 1625b i, o “Neptmoon” para abreviar. Pero los investigadores necesitaron más observaciones para asegurarse de que realmente era una luna, no otro planeta o actividad en la estrella.

El Hubble, cuya sensibilidad es 3,8 veces la de Kepler, detectó una caída secundaria en la luz después de que el planeta cruzara la estrella. El planeta también comenzó su tránsito de 19 horas 77,8 minutos antes de lo esperado, lo que sugiere que algo estaba tirando gravitacionalmente del planeta.

Ambas señales son consistentes con la existencia de Neptmoon. Sin embargo, “todavía no estamos abriendo botellas de champán abiertas”, dijo Teachey en una conferencia de prensa el 1 de octubre. El equipo quiere volver a consultar con el Hubble, con suerte durante el próximo tránsito en mayo de 2019, dijo. “Las cosas se ven emocionantes, tentadoras, tal vez convincentes”.

El astrofísico René Heller, del Instituto Max Planck para la Investigación del Sistema Solar en Gotinga, Alemania, dice que si bien el análisis de los datos es impresionante, “sigo siendo escéptico” sobre la existencia del exomoon. También quiere ver otro tránsito y mejores observaciones de la estrella.

Una de las razones para la precaución es la extrañeza de la luna misma. En nuestro sistema solar, las lunas se forman de una de las tres formas siguientes: al ser derribadas de un planeta en un impacto, al fusionarse con el gas y la roca que orbitan alrededor del planeta o al ser capturadas por la gravedad del planeta. No está claro cómo estos escenarios podrían crear una luna tan grande como Kepler 1625b i.

“Kepler 1625b i, si fuera real, sería aproximadamente 10 veces más masivo que la masa de todas las lunas y planetas terrestres en el sistema solar combinado”, dice Heller, quien no participó en el estudio. “Esto sugiere que esta luna se habría formado de una manera completamente diferente a cualquier luna en el sistema solar”.