La “lluvia de anillos” de material que cae de los anillos de Saturno a la atmósfera del planeta es un aguacero mucho más intenso y contaminado de lo que los científicos pensaban.

Durante décadas, los astrónomos han sospechado que los anillos de Saturno arrojan al planeta granos de hielo de agua, pero algunas de las observaciones finales de la nave espacial Cassini de la NASA proporcionan las primeras vistas detalladas de estos duchas celestes ( SN: 4/14/18, p. 6 ). La lluvia de anillos está altamente contaminada con materia orgánica y otras moléculas, y martillos Saturno Según informan los investigadores en miles de kilogramos por segundo el 5 de octubre. Ciencia . Comprender la sorprendente cantidad y calidad de la lluvia podría ayudar a aclarar los orígenes y la evolución de los anillos de Saturno.

Los investigadores analizaron los datos recopilados por el espectrómetro de masas de iones neutros de Cassini durante la investigación de la nave espacial. pocas órbitas finales en 2017 , a medida que navegaba a través de la brecha entre Saturno y su anillo más interno, conocido como el anillo D ( SN en línea: 15/9/17 ). El agua constituía solo alrededor del 24 por ciento del material que caía del sistema de anillos de Saturno a su atmósfera; El resto fue metano, monóxido de carbono, dinitrógeno, amoníaco, dióxido de carbono y fragmentos de nanopartículas orgánicas.

La composición química diversa de la lluvia de anillos “fue una gran sorpresa”, ya que las observaciones remotas muestran que el sistema de anillos de Saturno, en general, es casi completamente hielo de agua, dice la científica del proyecto Cassini Linda Spilker del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, No estaba involucrado en el estudio. Los investigadores no están seguros de por qué la lluvia de anillos está tan privada de agua.

Enigma cóctel

La lluvia de anillos que el espectrómetro de masas de ion neutro de Cassini atrapó cayendo de los anillos de Saturno a su atmósfera es solo alrededor del 24 por ciento de agua, una gran sorpresa, dado que el sistema de anillos de Saturno es casi completamente hielo de agua. El resto de la lluvia de anillos está compuesto por material orgánico y otras moléculas.

La descomposición química de la lluvia de anillos de Saturno.

Gráfico de la descomposición química del anillo principal de Saturno.