Durante 50 años, la NASA ha seguido un riguroso conjunto de directrices para evitar la contaminación de otros mundos mientras explora el Sistema Solar, pero tal vez sea hora de que esas directrices tengan una actualización. Eso es de acuerdo a un nuevo informe de las Academias Nacionales de Ciencias, Ingeniería y Medicina , que hizo una revisión exhaustiva de las políticas de la NASA para limitar la contaminación interplanetaria. La organización dice que las misiones espaciales mucho más complejas de la NASA y una industria espacial privada en rápida expansión exigen nuevos conjuntos de reglas, así como un mejor proceso para implementarlas.

Este concepto de prevención de la contaminación biológica del Sistema Solar se conoce como protección planetaria. El objetivo es limitar la cantidad de microbios que enviamos a otros planetas, para que podamos estudiar estos mundos en sus entornos naturales. Además, si encontramos vida fuera de la Tierra, sabremos que no la pusimos allí. La protección planetaria implica más que solo proteger otro planetas, sin embargo. La política también pretende evitar que la NASA u otras agencias espaciales traigan de vuelta a la Tierra cualquier bicho alienígena no previsto que pueda causar una pandemia desagradable e imparable. Entonces, ya sea que estés enviando una nave espacial a otro mundo o trayendo rocas de una luna distante, debes cumplir con las pautas establecidas de protección planetaria.

La base legal para la protección planetaria proviene de un documento de más de 50 años conocido como el Tratado del Espacio Exterior , que ha sido ratificado por 105 países, incluido EE. UU. Sin embargo, el tratado es bastante vago en los detalles. Realmente solo dice que las naciones deben evitar la “contaminación dañina” del espacio y prevenir “cambios adversos en el ambiente de la Tierra como resultado de la introducción de materia extraterrestre”.

En cuanto a las formas específicas de prevenir la contaminación, como los métodos preferidos para limpiar los gérmenes de las naves espaciales, la NASA intenta adherirse a un conjunto de directrices establecidas por una organización internacional llamada COSPAR o el Comité de Investigación Espacial. Este comité publica reglas detalladas sobre cómo limpiar las naves espaciales y qué tipo de procesos tienen que pasar los vehículos dependiendo de hacia dónde se dirijan en el Sistema Solar. La NASA tiene su propia oficina pequeña, dirigida por un oficial de protección planetaria, que asegura que la agencia espacial se apegue a las pautas del COSPAR. Sin embargo, las reglas COSPAR no son legalmente vinculantes, por lo que la NASA no tener para seguirlos.


Rover Curiosity de la NASA en la sala limpia antes de su lanzamiento
Imagen: NASA

Los autores del informe de las Academias Nacionales de Ciencias dicen que estos procedimientos de protección planetaria han funcionado bien durante el último medio siglo, pero los tiempos están cambiando. Por un lado, la NASA está a punto de emprender misiones espaciales más complicadas de lo que nunca antes había hecho. Está planeando enviando una nave espacial a la luna de Júpiter Europa volar a través de posibles plumas de agua para buscar signos de vida. Y la agencia espacial es enviando un nuevo móvil a Marte en 2020 para desenterrar muestras que puedan ser devueltas un día a la Tierra para su estudio. “La NASA está emprendiendo misiones científicas mucho más complejas que en el pasado, y al mismo tiempo tienen que operar bajo restricciones de costos y restricciones de horarios”, Scott Hubbard, profesor de aeronáutica en Stanford y uno de los principales autores del informe. , dice The Verge . “Estas misiones plantean todo tipo de problemas sobre la posible contaminación, tanto para ir allí como para traer muestras”.

Mientras tanto, la NASA ha hablado durante mucho tiempo sobre el envío de humanos al Planeta Rojo, y las personas son criaturas extra desordenadas. Las tripulaciones traerían una gran cantidad de microbios a Marte, y la NASA necesitaría un marco completamente nuevo para lo que se considera contaminación aceptable cuando eso ocurra.

Además, la agencia espacial tampoco es la única que quiere enviar personas a Marte. La compañía privada SpaceX también se enfoca en comenzar su propia colonia de Marte, y se está acercando a hacer realidad una tarea tan monumental. La compañía lanzó un roadster Tesla cerca de la órbita de Marte a principios de este año, y el CEO de SpaceX afirma que su próximo gran cohete, el BFR, estará listo para las primeras pruebas para el próximo año. Esa es otra razón por la que los autores dicen que necesitamos pautas actualizadas: la industria espacial privada se está volviendo más capaz y más ambiciosa en su exploración del Sistema Solar. A medida que aparezcan más actores en el campo, necesitaremos una forma de asegurarnos de que todos sigan las mismas reglas. “Tenemos un conjunto completamente nuevo de jugadores como SpaceX”, dice Hubbard. “Tenemos empresarios capaces de llegar a Marte, pero ¿cómo los supervisarás?”

Todos estos factores explican por qué Hubbard y sus coautores dicen que es hora de que la NASA elabore un nuevo plan estratégico para la protección planetaria. En primer lugar, la NASA necesita hacer un trabajo más riguroso de anotar todos sus requisitos planetarios e implementar estas políticas por igual. De esta forma, no hay confusión sobre lo que se requiere, lo que podría evitar desacuerdos entre los que dirigen la misión y el oficial de protección planetaria de la agencia.


El roadster Tesla, lanzado en la parte superior de Falcon Heavy de SpaceX, en el espacio
Imagen: SpaceX

Los autores dicen que la NASA también necesita obtener más consejos de expertos externos, como microbiólogos y genetistas, sobre qué tipos de microbios son resistentes y problemáticos para las naves espaciales interplanetarias. La NASA también necesita invertir más en tecnología e investigación con respecto a la limpieza rentable de vehículos, argumenta el informe. Además, el informe afirma que la NASA debería crear un mapa de ruta a muy largo plazo de todas las misiones que se avecinan y qué protocolos se necesitan para cada viaje con mucha antelación. “Uno de los problemas que notamos es que estos requisitos de protección planetaria tienden a no desarrollarse hasta que la misión ya está en marcha o no comienza”, dice Hubbard.

La última recomendación se refiere a la igualdad: es necesario que haya una forma de que estas directrices se apliquen por igual a las misiones de la NASA y a las misiones del sector privado. Este bit es complicado, sin embargo, ya que el gobierno de los EE. UU. Tendrá que intervenir. “Tenemos muy claro que cualquier plan estratégico de protección planetaria nuevo desarrollado para la NASA debe aplicarse por igual a los esfuerzos privados, pero se necesita legislación para hacerlo suceder “, dice Hubbard.

Además de sentar las bases para la protección planetaria, el Tratado del Espacio Exterior también aborda algo que se llama supervisión continua. Básicamente, los gobiernos serán responsables de lo que hagan sus compañías privadas en el espacio. Pero eso es un problema en este momento, ya que el gobierno de los EE. UU. Actualmente no tiene ningún marco para supervisar lo que hace el sector privado en el espacio. Es una brecha regulatoria que ha estado afectando a los EE. UU. Durante la última década, y deberá completarse para garantizar que las empresas no violen las obligaciones contraídas por los EE. UU.

Una solución puede estar en camino pronto. La administración de Trump quiere que el Departamento de Comercio asuma el trabajo de supervisar ambiciosas actividades espaciales de compañías privadas. Y hay un proyecto de ley que se abre camino en el Congreso llamada la Ley de Empresas Libres de Comercio Espacial Estadounidense eso le daría supervisión al Departamento de Comercio. Sin embargo, ese proyecto de ley aún debe aprobarse en el Senado, y no va muy lejos al abordar la forma en que el Departamento de Comercio garantizará que las empresas se apeguen a las pautas de protección planetaria.

En última instancia, Hubbard espera que una nueva versión del proyecto de ley o legislación futura pueda abordar este problema y detallar cómo las compañías mantendrán limpios sus vehículos del espacio profundo. Él prevé que la NASA proporcione todos los detalles técnicos de protección planetaria al gobierno de los EE. UU., Y el gobierno luego emitiría licencias a las compañías cuando hayan demostrado que cumplen con todos los requisitos necesarios. Hubbard espera que algún tipo de solución regulatoria se decida pronto, ya que la industria está avanzando rápidamente. “Todo esto es inminente, así que veo una presión real a corto plazo para que el Congreso tome medidas y para que la NASA haga su trabajo dentro de la agencia”, dice.