El Telescopio Espacial Kepler está casi sin combustible, lo que significa que su vida está llegando a su fin, NASA anunciado hoy . La agencia espacial dice que colocó a la nave espacial caza-planeta en un modo seguro de “hibernación” el pasado lunes, y que un plan para reactivar Kepler el mes próximo podría quemar el combustible que quede.

La NASA lanzó el Telescopio Espacial Kepler en 2009 en un esfuerzo por aprender más sobre el número y la frecuencia de los planetas en nuestra galaxia. Para deleite de muchos, los científicos que utilizan Kepler han encontrado una gran cantidad de exoplanetas o planetas fuera de nuestro sistema solar. La nave espacial, que es a unos 94 millones de millas de distancia de la Tierra , ha escaneado solo una pequeña sección de nuestro vecindario galáctico, pero sus esfuerzos han llevado a los científicos a descubrir 2.650 planetas confirmados hasta el momento.

Han venido en todas las formas y tamaños, también. Los planetas que los investigadores han aparecido varían desde grandes y extraños, como un planeta del tamaño de Júpiter que orbita un sistema de estrellas binarias – a los que están más cerca en tamaño y órbita a la Tierra . Cada descubrimiento nos ha enseñado más sobre cómo se forman los planetas, cómo muchos tipos de planetas hay , e incluso cómo nuestro planeta llegó a ser. Y muchas recompensas aún se encuentran en la generosidad de Kepler. Hay miles más de descubrimientos sin confirmar, y investigadores continuar encontrando nuevas formas de hurgar en los datos de Kepler .

La NASA dice que planea volver a encender Kepler a principios de agosto, cuando ordene a la nave espacial que apunte su antena a la Tierra para descargar los datos de su estudio más reciente del cielo. No está claro si hay suficiente combustible para hacer esa transferencia. Sin embargo, una vez que se complete la transferencia, la NASA planea comenzar lo que será la decimonovena “campaña de observación” discreta de la misión secundaria “K2” de Kepler, que comenzó en 2014. Las maniobras necesarias para apuntar la antena hacia la Tierra son la mayoría de los intensivos en combustible que Kepler lleva a cabo, y en cualquier punto, el tanque de la nave espacial podría finalmente agotarse.

La NASA sabía que Kepler algún día se quedaría sin combustible, y cuando comenzó la misión K2, la agencia pronosticaba originalmente poder extraer solo 10 campañas de observación de lo que quedaba en el tanque. Pero poner la nave espacial en modo seguro es una señal de que Kepler realmente está funcionando con gases. Así que ahora, “devolver los datos a la Tierra es la máxima prioridad para el combustible restante”, dice la NASA.

Kepler ha entrado en hibernación antes, y el telescopio espacial se ha encontrado con una buena cantidad de problemas en su carrera de nueve años. Cuando deslizado en un modo similar en 2016 , causó que la NASA declarara una “emergencia de nave espacial” temporal mientras el equipo trabajaba para volver a poner el telescopio en línea.

Pero el mayor problema de Kepler llegó en 2012, cuando dos de las cuatro “ruedas de reacción” giroscópicas del telescopio dejaron de funcionar. El impulso generado por estas ruedas se usó para hacer ajustes finos en la orientación del telescopio. Perder uno estaba bien, pero perder dos era una posible sentencia de muerte. Kepler ya había completado su misión inicial, y parecía que la NASA podría detener la operación del telescopio, hasta que surgió una solución inteligente dentro de la agencia para usar la presión que los rayos del Sol ejercían sobre los paneles solares de la nave espacial. como suplente de una de las ruedas . Esa solución le dio a Kepler su segunda vida con la misión K2, que todavía funciona hoy.

La NASA tiene ya lanzó un sucesor de Kepler , incluso cuando muera, la búsqueda de exoplanetas continuará. El Transiting Exoplanet Survey Satellite, o TESS, tomó un tramo del planeta en un SpaceX Falcon 9 a principios de este año, y ha Ya rompió su primera imagen del cielo galáctico . TESS tiene un campo de visión 400 veces más grande que Kepler, que le permitirá estudiar cientos de miles de estrellas más que su predecesor. TESS también buscará planetas alrededor de estrellas que están a decenas o cientos de años luz de distancia de nosotros, a diferencia de Kepler, que estudió estrellas que están a miles de años luz de nuestro sistema solar.