En agosto, la NASA lanzará una nueva nave espacial interplanetaria para “tocar” el Sol, y el vehículo acaba de obtener su escudo de calor superdurable para el viaje . A fines de junio, los ingenieros instalaron el escudo protector en la embarcación, apodado Parker Solar Probe, en Florida, donde actualmente se está preparando para su lanzamiento. El escudo de calor mantendrá la sonda relativamente fría ya que se encuentra con temperaturas abrasadoras cerca de la estrella de nuestro Sistema Solar.

Parker Solar Probe está destinado a acercarse al Sol más que cualquier vehículo anterior. La sonda se ubicará a solo 4 millones de millas de distancia de la superficie del Sol, donde interactuará con la corona solar o la atmósfera exterior. El objetivo es aprender más sobre cómo fluye el calor dentro de esta extraña región del espacio. De vez en cuando, las partículas dentro de la corona se sobrecalientan y salen disparadas del Sol en lo que se conoce como viento solar. Esta corriente de partículas puede mezclarse con el campo magnético de la Tierra, causando tormentas geomagnéticas que alteran nuestros satélites y la red eléctrica y crean auroras. Entonces, la NASA está interesada en descubrir los mecanismos detrás de este fenómeno para comprender mejor cómo se produce el viento solar.


La sonda solar Parker con su escudo térmico
Imagen: NASA / Johns Hopkins APL / Ed Whitman

Pero si vas a la corona del Sol, necesitas una forma de mantenerte fresco. Ahí es donde entra el escudo térmico. El escudo es liviano, con un peso de sólo 160 libras, y está compuesto por dos capas de compuesto de carbono y carbono que rodean un núcleo grueso de espuma. La sonda debe alcanzar velocidades de 430,000 millas por hora en el espacio, por lo que no puede ser demasiado pesada, de lo contrario no entrará en la órbita necesaria.

Aún así, el escudo debería ser capaz de hacer el truco. Está destinado a proteger todo lo que cae dentro de su sombra, lo que debería cubrir la nave espacial y sus instrumentos. El escudo también tiene una capa blanca especial para reflejar el calor del sol. Si hace su trabajo correctamente, el escudo alcanzará temperaturas de más de 2,500 grados Fahrenheit mientras que la sonda solar Parker se mantiene a solo 85 grados Fahrenheit.

Con la instalación del escudo, Parker Solar Probe está casi listo para su lanzamiento. La nave espacial está programada para lanzarse sobre un cohete Delta IV Heavy, fabricado por United Launch Alliance, en Cabo Cañaveral, Florida, el 4 de agosto.