La sombra de Einstein
Seth Fletcher
Ecco, $ 26.99

En este momento, un equipo heterogéneo de astrónomos, reunidos en institutos de todo el mundo, puede estar mirando con asombro la primera imagen de la sombra de un agujero negro. La búsqueda para crear una imagen de este tipo ha involucrado un nivel masivo de coordinación científica, combinando datos de telescopios en ocho observatorios dispersos desde el Polo Sur a Hawai hasta el Desierto de Atacama en Chile. En La sombra de Einstein , el periodista Seth Fletcher brinda una narrativa retorcida de los inicios del proyecto y cómo se convirtió en un esfuerzo mundial.

Llamó al Telescopio de horizonte de eventos , o EHT, el proyecto es “el telescopio más grande en la historia de la humanidad”, dice el director de EHT, Shep Doeleman, del Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica en el libro. EHT unifica radiotelescopios remotos a través de una técnica llamada interferometría de línea de base muy larga, que consiste en combinar las ondas de luz detectadas por cada telescopio para determinar cómo se suma la luz, a través de un proceso llamado interferencia. Usando esta técnica, EHT puede lograr una resolución equivalente a elegir una dona en la luna. Esa capacidad extrema es lo que se necesita para capturar una imagen del objetivo principal de EHT: el gigantesco agujero negro en el centro de la Vía Láctea.

EHT capturó sus primeros datos en 2006, pero aún tiene que producir una imagen de un agujero negro. Después de agregar más telescopios y mejorar la tecnología, en abril de 2017, EHT tomó datos destinados a Capturando la silueta del agujero negro central de la Vía Láctea. ( SN Online: 5/5/17 ). Esos datos aún están siendo analizados.

Nadie ha visto directamente un agujero negro, por lo que los científicos aún debaten los detalles de cómo son los agujeros negros. Se cree que existe un límite conocido como horizonte de eventos en el borde de cada agujero negro. Esta frontera, más allá del cual nada puede escapar ( SN: 5/31/14, p. dieciséis ), es lo que EHT está tratando de imaginar.

Cerca del horizonte de eventos, la física se vuelve completamente extraña, con el espacio y el tiempo deformados por la gravedad intensa. Allí, la teoría general de la relatividad de Einstein, que describe la gravedad, choca con la mecánica cuántica, la teoría de la física en pequeñas escalas. Los científicos aún no están seguros de cómo conciliar las dos teorías (ver página 23), pero una imagen del límite del agujero negro podría proporcionar pistas.

La sombra de Einstein da una idea de lo que se necesita para obtener una imagen de un agujero negro, gracias a las cuentas de investigadores de Fletcher que buscan financiación, suplicando la hora del telescopio y deseando un buen clima. Los líderes de la colaboración se pelean por el poder y las responsabilidades. Las observaciones fallan debido a dificultades técnicas. Los astrónomos se muerden las uñas mientras un equipo delicado es conducido por un camino de montaña lleno de baches.

Las actualizaciones y fallas del telescopio reciben explicaciones detalladas en el libro. Los aficionados a la astronomía probablemente disfrutarán esos pasajes, pero otros pueden encontrarlos un poco aburridos. Sin embargo, ese sentimiento puede poner a los lectores en el lugar de los astrónomos: la ciencia a veces puede ser lenta.

No sabremos qué vio EHT hasta que el equipo publique sus resultados. Según Doeleman, eso debería suceder a principios del próximo año. Si EHT finalmente revela un retrato de un agujero negro, el trabajo sucio y aburrido que fue necesario para que el proyecto despegara del suelo probablemente se pasará por alto en la cobertura de los medios. La sombra de Einstein revela partes del proceso científico que, como el gigantesco agujero negro de la Vía Láctea, generalmente se dejan en la oscuridad. Ese proceso vale la pena traer a la luz.

Comprar La sombra de Einstein de Amazon.com. Noticias de ciencia es un participante en el programa Amazon Services LLC Associates. Por favor vea nuestro Preguntas más frecuentes para más detalles.