El paisaje helado de Europa podría ser un territorio traicionero para los futuros lunares lunares.

Las agujas de hielo escarpadas pueden estudiar el ecuador de la luna joviana, informan los investigadores el 8 de octubre en Geociencias de la naturaleza . Estas estructuras, llamados penitentes , podrían alcanzar alturas de 15 metros y ocurrir aproximadamente cada 7,5 metros, según muestran las simulaciones por computadora, lo que potencialmente hace que las partes de la luna no sean posibles en futuras misiones.

“Todo tipo de cosas interesantes podrían estar en la superficie” de Europa, dice Jeff Moore, un geólogo planetario en el Centro de Investigación Ames de la NASA en Moffett Field, California. ”

Los penitentes en la Tierra se esculpen a través de un proceso llamado sublimación, donde la luz solar transforma la nieve o el hielo en un ambiente seco en vapor de agua sin derretirlo primero. A medida que las partes de la nieve o el hielo se subliman más rápido que otras, se forman depresiones superficiales. Esos puntos concentran la luz solar, acelerando aún más el proceso de sublimación y esculpiendo las hojas de hielo.

En la Tierra, estas agujas de hielo crecen a grandes altitudes en los trópicos y subtrópicos donde las condiciones son las adecuadas: los penitentes requieren abundante luz solar, temperaturas frías que no permiten la fusión y el aire en calma, ya que el hielo se erosiona fácilmente.

Las estructuras no se han observado directamente en Europa porque la resolución de las imágenes actuales es muy baja. “Las mejores imágenes que tenemos de Europa no muestran cosas más pequeñas que una casa”, dice Moore. “Realmente no puedes distinguir ningún detalle”.

Pero basándose en datos e imágenes de misiones anteriores, Moore y sus colegas desarrollaron simulaciones por computadora para probar la facilidad con que los penitentes podían formarse en la luna congelada. Encontraron que las condiciones de Europan podrían apoyar el crecimiento de los campos penitentes a lo largo del ecuador, que recibe una fuerte luz solar, y que estas estructuras podrían extenderse tan alto como un edificio de cinco pisos. También hace bastante frío: las temperaturas, por ejemplo, pueden bajar a alrededor de –200 ° C.

Los investigadores afirman que los penitentes podrían explicar las observaciones de radar anteriores y las lecturas de temperatura extrañas previamente recopiladas. Las señales de radar del Observatorio de Arecibo en Puerto Rico que mapeaban previamente la superficie de Europa, por ejemplo, insinuaban características desiguales. Las señales de radar podrían rebotar entre las profundas grietas y las crestas de las agujas, antes de volver a su receptor, sugiere el coautor del estudio, Daniel Hobley, geólogo planetario de la Universidad de Cardiff en Gales. Y las lecturas de temperatura anormalmente frías recolectadas durante los sobrevuelos nocturnos realizados por la misión Galileo de la NASA pueden reflejar datos capturados desde un ángulo oblicuo, midiendo solo las puntas congeladas de los penitentes en lugar de la superficie en general.

Pero Kevin Hand, un científico planetario en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, que no formó parte del estudio, se muestra escéptico ante las simulaciones. Por un lado, el hielo que forma penitentes en la Tierra puede tener partículas de polvo, pero en gran parte está libre de químicos. “En Europa, estamos hablando de hielo que contiene sales y todo tipo de compuestos de azufre”, dice. “Esto cambia significativamente la historia de la sublimación y la morfología”.

Cynthia Phillips, una geóloga planetaria también en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, señala que los datos utilizados para crear las simulaciones “simplemente no son precisos”. Pero, dice, “es una hipótesis muy comprobable”.

La misión Europa Clipper de la NASA , programado para lanzarse entre 2022 y 2025, proporcionará más detalles sobre la luna congelada. La sonda llevará cámaras, instrumentos para medir el campo magnético de Europa y un radar de penetración de hielo preparado para trazar los detalles más finos de la luna congelada. Un aterrizaje finalmente seguirá ( SN Online: 18/02/17 ).

“Podremos ir a buscar [a los penitentes], y creo que eso es bastante emocionante”, dice Phillips.