El genio revolucionario de las plantas
Stefano Mancuso
Atria Books, $ 30

Hace más de 200 años, el botánico francés René Desfontaines instruyó a un alumno a controlar el comportamiento de Mimosa pudica plantas mientras los conducía por París en un carruaje. Mimosa pudica cierra rápidamente sus hojas cuando se toca, presumiblemente como un mecanismo de defensa. Desfontaines estaba interesado en la respuesta de las plantas a las vibraciones continuas del viaje. Inicialmente, las hojas se cerraron, pero después de un tiempo, volvieron a abrirse, a pesar del temblor. “Las plantas se están acostumbrando”, escribió el alumno en su cuaderno.

Stefano Mancuso cuenta esta historia en El genio revolucionario de las plantas e informa sobre un seguimiento moderno: una repetición del experimento (sin el transporte) que demuestra que las plantas pueden aprender que una provocación externa es inofensiva y recordar lo que aprendieron durante semanas.

El aprendizaje es imposible sin memoria, y ambos son el sello distintivo de la inteligencia, argumenta Mancuso, quien dirige el Laboratorio Internacional de Neurobiología Vegetal en la Universidad de Florencia en Italia. Pero nuestra visión de la neurociencia centrada en los animales nos hace detestar emplear términos como “memoria” e “inteligencia” cuando hablamos de organismos sin cerebro. Con una pasión contagiosa, Mancuso se propone convencernos de que la forma de plantar las cosas no solo merece nuestro respeto, sino que también puede ayudarnos a resolver problemas sociales mayores.

los M. pudica La historia prepara el escenario para un argumento filosófico revelador que hace que el libro valga la pena leer atentamente: nunca volverás a ver las plantas o los animales de la misma manera. Para superar el sesgo humano hacia la inteligencia centrada en el cerebro, escribe Mancuso, uno debe considerar que, a diferencia de los animales, las plantas no se pueden mover.

Al estar anclados en un solo lugar, se requiere que las plantas desarrollen soluciones completamente diferentes a amenazas a corto y largo plazo, como depredadores, incendios y sequías. (Los animales no resuelven los problemas, observa Mancuso, los evitan). La solución de la planta es la descentralización: en lugar de tener un cerebro, riñones u otros órganos que serían puntos vulnerables, las plantas son modulares. Las funciones que llevarían a cabo los órganos de un animal se distribuyen por todo el organismo. Una planta evalúa su entorno con todo su cuerpo y responde de manera adecuada.

La mayoría de las personas usa palabras como “aclimatar” o “endurecer” para describir esta evaluación y respuesta botánica. Al comienzo del libro, Mancuso presenta un caso convincente y entusiasta de que estos términos arrojan sombra, por así decirlo, sobre la inteligencia poco apreciada de las plantas. Sin embargo, pronto se dirige a una discusión sobre las notables adaptaciones de las plantas. La selección natural favorece tales rasgos y trucos, una semilla que se propaga en el suelo, por ejemplo, o una suculenta que evita la depredación disfrazándose como un guijarro, cuando proporcionan una ventaja evolutiva, pero no requieren inteligencia para evolucionar.

Sin embargo, El genio revolucionario de las plantas es una lectura deliciosa, y los ejemplos de recursos de plantas deslumbran. No solo es el libro rico en botánica, Mancuso también incluye anécdotas históricas y ejemplos contemporáneos de cómo tomar una página del enfoque de la planta ha proporcionado soluciones a los problemas humanos. Un capítulo sobre la inteligencia distribuida de las raíces de las plantas -al igual al de las colonias de insectos y las células nerviosas en el cerebro de un animal- toca la democracia, la Wikipedia y la física cuántica de crowdsourcing. Sus historias tienen algo para todos: aficionados al ají, entusiastas del espacio y amantes de la arquitectura. Hay tantas cosas buenas que casi se puede perdonar el libro por no estar a la altura de la promesa del título.

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