Los científicos han descubierto los fantasmas de casi dos docenas de volcanes de hielo en el planeta enano Ceres.

Encontrado utilizando mapas topográficos de la nave espacial Dawn de la NASA, los restos caídos de los conos una vez grandes sugieren que Ceres ha experimentado erupciones continuas durante miles de millones de años, los investigadores informan el 17 de septiembre en Astronomía de la naturaleza .

Cuando Dawn llegó a Ceres en 2015, los científicos notaron solo un cryovolcano, que arroja agua en lugar de magma: Ahuna Mons , una montaña de cuatro kilómetros de altura que se formó hace más de 240 millones de años ( SN en línea: 9/1/16 ) En ese momento, los investigadores se preguntaban por qué Ceres no parecía tener otros volcanes.

Una posibilidad es que los volcanes más antiguos hayan sido borrados o alterados con el tiempo. Así que el científico planetario Michael Sori de la Universidad de Arizona en Tucson y sus colegas realizaron simulaciones por computadora que demostraron que los criovolcanes como Ahuna Mons se desploman y se relajan en cúpulas más cortas y anchas durante millones de años.

“Si vierte un líquido espeso como la miel, lo verá extenderse lentamente y fluir y aplanarse con el tiempo”, dice Sori. “Creemos que lo mismo estaba ocurriendo en Ceres”.


Altas y bajas

Los sitios de 22 volcanes de hielo en el planeta enano Ceres se muestran en este mapa topográfico (puntos negros), creado con datos de la nave espacial Dawn de la NASA.

Desplácese sobre los puntos numerados para obtener una vista ampliada de tres de los volcanes .

M. Sori et al / Astronomía de la naturaleza 2018


Usando esa idea, el equipo seleccionó los restos de 21 volcanes de hielo en el mundo pequeño. Las cúpulas recién identificadas, además de Ahuna Mons, tienen entre 16 y 86 kilómetros de ancho y entre 1,1 y 4,4 kilómetros de alto. Todos menos uno muestran su edad, siendo menos profundo, más ancho y más bajo que Ahuna Mons. La excepción, Yamor Mons, es similar a Ahuna Mons en tamaño y pendiente, pero se encuentra cerca del polo norte de Ceres. Allí, las temperaturas son lo suficientemente bajas, por debajo de -173 ° Celsius en promedio, para mantener el hielo duro y evitar que se extienda.

Sori y sus colegas estiman que los volcanes fantasmas se formaron cientos de millones a unos 2 mil millones de años antes de Ahuna Mons. Podrían existir volcanes antiguos, pero probablemente sean irreconocibles. El equipo calcula que los volcanes deberían haber arrojado un promedio de 10,000 metros cúbicos de agua por año. Eso es miles de veces menos material que los volcanes en planetas rocosos, como la Tierra o Venus, que hacen erupción de roca fundida. De modo que el volcanismo helado parece menos importante para la historia de Ceres que el volcanismo rocoso para otros mundos, concluye el equipo.

Ya sea que sea cierto para todos los mundos criovolcánicos, o simplemente para Ceres, aún está por verse. Otros signos de volcanes de hielo se han detectado en el sistema solar, incluso en Plutón y en las lunas heladas Europa y Encelado.