Los fósiles de 56 millones de años complican las teorías arraigadas sobre el tamaño del cuerpo de los mamíferos
Jessica Theodor, profesora del Departamento de Ciencias Biológicas, formó parte de un equipo de investigación que descubrió el Catopsalis kakwa, una nueva especie en el registro fósil de Alberta. Crédito: Riley Brandt, Universidad de Calgary

El descubrimiento de una nueva especie de mamífero en el registro fósil de Alberta ha sacudido algunas creencias arraigadas sobre otras especies en su linaje.

El antiguo Catopsalis kakwa (C. kakwa) tenía aproximadamente el tamaño de una ardilla y pesaba entre 400 y 600 gramos. Lo que le falta de tamaño, sin embargo, lo compensa en términos de sus implicaciones para investigaciones previas que proponen la evolución de una masa corporal más grande en multituberculados, mamíferos parecidos a roedores llamados por sus dientes que tienen muchas cúspides, o tubérculos, dispuestos en filas.

El Dr. Craig Scott, Ph.D., curador de mamíferos fósiles en el Museo Real Tyrrell, pasó gran parte del año 2017 realizando trabajo de campo en Alberta, donde se descubrió C. kakwa. Scott, junto con la Dra. Anne Weil, Ph.D., de la Universidad Estatal de Oklahoma, y ​​la Dra. Jessica Theodor, Ph.D., profesora en el Departamento de Ciencias Biológicas, trabajaron juntas para determinar la identidad y de las especies fosilizadas y analizar su fila de dientes para determinar cómo podría haber sido. Sus resultados fueron publicados recientemente en Revista de Paleontología .

El nuevo uso del método de investigación clásico revela una nueva pieza de la historia de los mamíferos

A través de técnicas de investigación especializadas, los investigadores pudieron determinar que la hilera de dientes fosilizados provenía de un mamífero multituberculado que era parte de Taeniolabidoidea, en el linaje Catopsalis.

“Este grupo particular de multituberculados es uno de los linajes más longevos en términos de evolución “, explica Theodor, que se especializa en análisis en mamíferos. “Estaban cerca cuando los dinosaurios estuvieron aquí y sobrevivieron mucho después de que se extinguieron. Es increíblemente duradero, unos 165 millones de años”.

Se sabe que más de 200 especies vivieron en sus millones de años de existencia. Se encontraban entre los mamíferos más diversos de la era del Paleoceno temprano (66 a 56 millones de años atrás), habiendo sobrevivido a la catastrófica extinción masiva del Cretácico-Paleógeno que exterminó a los dinosaurios. Durante la larga vida de la especie, desarrollaron la disposición cada vez más especializada de los dientes multituberculados.

Fue el análisis de estos dientes lo que ayudó a Theodor, Scott y Weil a determinar que el espécimen fósil, de hecho, provenía de una especie nunca antes vista. C. kakwa es la especie más pequeña de Catopsalis y la Taeniolabidoidea más pequeña jamás descubierta.

C. kakwa eran mamíferos multituberculosos, lo que significa que sus dientes tienen muchas cúspides, o tubérculos, dispuestos en filas. Crédito: Jessica Theodor

Para llegar a estos hallazgos, Theodor utilizó el área superficial de mordedura de toda la fila de dientes de la mejilla como punto de partida para el tamaño, en lugar de la superficie del primer molar inferior, un proceso que funciona muy bien para mamíferos grandes y se ha utilizado tradicionalmente para multituberculados.

“Típicamente para los mamíferos, se usa el tamaño de un diente en la fila de dientes para estimar el tamaño del cuerpo. Debido a que los mamíferos procesan nuestros alimentos con los dientes, del diente está relacionado con la cantidad de alimento que tenemos que ingerir. Como resultado, si medimos el tamaño del diente y tenemos un conjunto de datos de mamíferos vivos donde conocemos el tamaño de sus dientes en relación con su masa corporal total, podemos escribir una ecuación predictiva del rango de tamaño corporal para un particular tamaño de los dientes “, explica Theodor.

Sin embargo, hay un nuevo trabajo que se ha realizado en roedores donde, en lugar de usar un diente, usan toda la fila de dientes “.

Theodor tomó la longitud de la fila de dientes masticadores (que funciona de manera similar a los premolares y molares humanos) y la comparó con los roedores. C. kakwa se estimó utilizando toda esa dimensión en lugar de una sola .

Además, aunque durante mucho tiempo se ha creído que las especies en el linaje de Catopsalis aumentaron gradualmente en tamaño corporal, el hallazgo de C. kakwa implica que ese no es el caso. Hasta el descubrimiento de C. kakwa, la evolución de Catopsalis parecía documentar el aumento del tamaño corporal.

“Debido a que la tendencia en estos multituberculosos parece ser cada vez más grande, esto es tan inesperado, ya que es bastante pequeño y temporalmente es bastante tarde en el juego”, explica Scott.

El tamaño de C. kakwa -y el hecho de que estaba vivo a fines del Paleoceno temprano- complica la historia evolutiva de Taeniolabidoidea, e implica un linaje fantasma o una reversión evolutiva de las características, yendo de grande a pequeño tamaño. Un linaje fantasma es cuando hay una gran parte del registro evolutivo de un animal que actualmente no se reconoce en el registro fósil; en este caso, la historia fósil de los misteriosos Catopsalis de pequeño tamaño aún no se ha encontrado.

Con esta nueva pieza del rompecabezas evolutivo, los próximos pasos para el equipo incluyen un estudio adicional de C. kakwa para comprender mejor la historia evolutiva de C. kakwa y multituberculados taeniolabidoides, y determinar si es más probable que un linaje fantasma o una reversión de características ha ocurrido.


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