La gente a menudo asume que los gatos matan entusiastamente a las ratas de la ciudad, pero eso puede ser solo una leyenda urbana.

Los gatos salvajes capturados en video estaban ansiosos por ver ratas acechando en un centro de recolección de basura en Brooklyn, dice el ecologista de comportamiento Michael Parsons. Pero los gatos rara vez mataban, o incluso perseguían, a las ratas. Gatos no son una buena opción para el control de la población de ratas , Parsons, un investigador visitante de la Universidad de Fordham en la ciudad de Nueva York, y sus colegas sugieren el 27 de septiembre en Fronteras en Medio Ambiente y Ecología .

Los gatos generalmente prefieren presas más pequeñas, dice. Un pájaro de 20 gramos o un ratón de 30 gramos no puede defenderse con la ferocidad afilada y el peso de una rata de Noruega. Las ratas adultas en el centro de desechos de Brooklyn son más de 10 veces ese peso, en un promedio de alrededor de 337 gramos. Durante 79 días, las cámaras instaladas en el centro mostraron gatos matando o casi matando solo a tres ratas. Ese desempeño deslucido no haría mucho para hacer mella en una población de ratas.

Parsons y sus colegas habían estado organizando un estudio diferente con ratas cuando notaron que cinco gatos callejeros se arrastraban por las ratas que los investigadores habían microchip en el centro de desechos. Al principio, los investigadores se irritaron ante la intrusión y luego se dieron cuenta de que era una gran oportunidad para estudiar animales salvajes en situaciones de la vida real, dice Parsons. Tratar de usar ratas de laboratorio para entender la vida de los roedores libres es como extrapolar el “conocimiento del lobo de, digamos, un Chihuahua”.

Los gatos en el sitio de desechos prestaron atención a las ratas, a veces incluso metiendo una nariz felina en el agujero en la pared que las ratas usaban como entrada de su casa. Las ratas también parecían ser más cautelosas, y cuantos más gatos merodeaban por el sitio en un día determinado, era menos probable que las ratas aparecieran, según mostraron los análisis. Tales aparentes desapariciones podrían ser la razón por la cual las personas creen que los gatos ayudan a suprimir las poblaciones de ratas. Pero, en verdad, las ratas probablemente todavía estén allí. Son más difíciles de ver.

GATOS VS. RATAS La noción popular de gatos como fabulosos atrapadores de ratas se desmorona en un estudio en un sitio de recolección de basura en Brooklyn. Los gatos prefieren presas pequeñas, del tamaño de un ratón, y el video muestra a los supuestos grandes cazadores ignorando a ratas grandes, ocasionalmente dando persecución a medias, y en raras ocasiones, realmente atrapando a una rata.

Los ataques reales de gato contra las ratas fueron raros. De los 306 videos de animales activos recogidos, solo 20 mostraban a un gato acechando a una rata. Las raras muertes ocurrieron cuando los gatos tenían la ventaja de abalanzarse sobre una rata que intentaba esconderse fuera de su casa detrás de las paredes. Un clip mostró una persecución parcial y “muy vacilante”, dice Parsons, “como una danza de parar y seguir”. Cuando la rata se detiene, el gato también se detiene “.

Los gatos hambrientos se vuelven más comprometidos con la persecución de ratas, y algunas personas que liberan gatos para controlar un problema de ratas retienen los alimentos para alentar la caza, dice Parsons. Pero argumenta que matar de hambre a un animal para obligarlo a enfrentarse a presas menos favorecidas y más peligrosas es “algo horrible de hacer”.

Los resultados del estudio en el centro de residuos de Brooklyn van en contra de la opinión popular. Pero esos resultados se ajustan a los hallazgos anteriores de callejones en Baltimore, donde los gatos eran igualmente cautelosos con los roedores más grandes. “Los gatos ocasionalmente atrapan ratas, no muy a menudo y no en la medida en que reducen el tamaño de las poblaciones de ratas”, dice el ecologista de enfermedades Gregory Glass, que estudió ratas de Baltimore pero ahora se encuentra en la Universidad de Florida en Gainesville.

Los gatos salvajes tienen otras desventajas, además de la captura de ratas reacia. La vida salvaje es dura para los gatos y aumenta los peligros para las aves silvestres, dice Susan Willson, ecologista aviar tropical de la Universidad St. Lawrence en Canton, Nueva York. Las extensiones urbanas albergan más variedad en especies de aves de lo que muchas personas creen, especialmente durante las temporadas de migración; estimaciones para el gato mata a la parte superior mil millones de pájaros al año ( SN: 2/23/13, p. 14).