Cuando los investigadores anunciaron el año pasado que habían editado embriones humanos para reparar un gen dañado que puede provocar insuficiencia cardíaca, los críticos cuestionaron el informe.

Ahora nuevas pruebas confirman que la edición del gen fue exitosa , el biólogo reproductivo y de desarrollo Shoukhrat Mitalipov y sus colegas informan el 8 de agosto en Naturaleza . “Todas nuestras conclusiones fueron básicamente correctas”, dijo Mitalipov, de la Universidad de Salud y Ciencia de Oregon en Portland, durante una conferencia de prensa el 6 de agosto.

Pero autores de dos críticas publicadas en el mismo número de Naturaleza dicen que todavía no están convencidos.

El problema es la forma en que se reparó el gen. Mitalipov y sus colegas utilizaron las tijeras moleculares CRISPR / Cas9 para cortar una versión defectuosa de un gen llamado MYBPC3 en esperma ( SN: 9/2/17, p. 6 ) Las personas que heredan esta versión del gen a menudo desarrollan insuficiencia cardíaca. Cortar el gen permite que las células solucionen el problema reemplazando las instrucciones erróneas en el gen con la información correcta.

Los investigadores proporcionaron la información correcta en forma de pequeñas piezas extrañas de ADN, pero los embriones ignoraron esa plantilla de reparación. En cambio, dicen Mitalipov y sus colegas, los embriones usaron una versión saludable del gen en el cromosoma de la madre para corregir el error. Esa acción se llama conversión de genes.

La conversión génica generalmente ocurre cuando las células reproductoras o germinales intercambian ADN antes de producir óvulos y esperma. Por lo tanto, fue completamente inesperado encontrar ese tipo de reparación que ocurre en los embriones, dice el genetista Paul Thomas del Instituto de Investigación Médica y de Salud de Australia Meridional en Acton.

Si los embriones humanos ignoran partes extrañas de ADN que podrían ser un problema para corregir enfermedades genéticas que resultan cuando ambos padres transmiten las versiones dañadas de un gen. En ese escenario, no habría una versión saludable del gen para copiar y pegar.

Pero Thomas y sus colegas proponen que el grupo de Mitalipov puede no haber detectado la conversión de genes en absoluto. En cambio, es posible que se hayan cortado trozos grandes del cromosoma que contiene la versión defectuosa del gen y no se hayan reemplazado. Eso no arreglaría el gen defectuoso, pero podría hacer que pareciera que la conversión genética había ocurrido, engañando a los investigadores haciéndoles creer que habían hecho una reparación.

El grupo de Mitalipov usó una técnica llamada reacción en cadena de la polimerasa, o PCR, para confirmar que habían reparado la copia defectuosa del gen. La PCR esencialmente fotocopia los tramos del gen reparado para el análisis. El equipo descubrió que solo la versión de la madre del gen estaba en los embriones editados. Ese resultado llevó a los investigadores a concluir que la conversión de genes había copiado la versión materna del gen en el cromosoma del padre.

Pero debido a que los investigadores no pudieron observar más de cerca el gen, no pueden estar seguros de que se trate de la conversión genética, dice Thomas. Cortar una porción del gen del padre dejaría solo la versión de la madre para copiarse durante la PCR. Eso podría dar la impresión de que el gen del padre se convirtió a la forma materna, cuando ese fragmento de ADN falta en el gen del padre.

Tales grandes eliminaciones de ADN fueron comunes en experimentos con ratones , Thomas y sus colegas dicen en una crítica. Alrededor del 45 al 57 por ciento de los embriones de ratón probados carecían de grandes trozos de material genético. Pero Mitalipov y sus colegas no informaron haber encontrado ninguna evidencia de que se hayan eliminado porciones de ADN de los embriones humanos.

“Me parece sorprendente”, dice Thomas. Él es escéptico de que los datos presentados en el nuevo informe resuelvan por completo el problema.

La evidencia sólida de la corrección genética faltaba en el informe original de Mitalipov, concuerda Maria Jasin, una bióloga del desarrollo en el Memorial Sloan Kettering Cancer Center en la ciudad de Nueva York. El nuevo informe presenta datos más convincentes, “pero aún me queda esta duda”, dice Jasin, un coautor en la otra crítica . “No descartaría que la conversión de genes pueda ocurrir” en tales casos, dice ella. Pero en experimentos con ratones, ese tipo de reparación ocurre con poca frecuencia, dice ella, y no hay ninguna razón para suponer que los embriones humanos lo hagan con mayor frecuencia.

Si bien hay optimismo de que los científicos podrán reparar genes rotos en embriones humanos, los investigadores aún no están allí, dicen Jasin y Thomas.

Teniendo en cuenta todas las cosas que pueden salir mal con la edición de genes, como las mutaciones accidentales, no hay lugar a dudas sobre si la técnica funciona. “Tienes que estar 100 por ciento seguro”, dice Thomas, “y estamos muy, muy lejos de estar en esa posición”.