Una carrera de golpes duros en la cabeza no conduce inevitablemente a la disminución del cerebro, sugiere un pequeño estudio de ex profesionales del fútbol y el hockey. Los resultados contrarrestan un fantasma planteado por otros estudios sobre los cerebros de los jugadores de fútbol profesional después de la muerte.

Los nuevos hallazgos provienen de escáneres cerebrales extensos y pruebas de comportamiento de 21 atletas retirados: jugadores de fútbol de Buffalo Bills de Nueva York y jugadores de hockey de Buffalo Sabres. En una serie de artículos publicados el 7 de agosto en el Revista de Rehabilitación de Trauma Principal, Los investigadores informan que no encontraron signos entre los atletas de demencia temprana o deslizamiento mental. Esos síntomas son los primeros signos de la encefalopatía traumática crónica o enfermedad cerebro encefálica, que puede diagnosticarse mediante un examen cerebral solo después de la muerte.

Tales estudios que involucran sujetos vivos “son exactamente lo que realmente necesitamos”, dice la neurocientífica y psicóloga cognitiva Carrie Esopenko de la Universidad Rutgers en Newark, NJ. “Realmente nos ayudarán a entender lo que está sucediendo en estas vidas, en lugar de lo que sucede cuando estás muerto.

Utilizando una batería de pruebas clínicas, los investigadores de la Universidad de Buffalo midieron la función cerebral y la salud mental, y también investigaron otros aspectos de la salud de los ex jugadores, como la dieta, el índice de masa corporal y el historial de consumo de drogas y alcohol. Luego, el equipo comparó los resultados con las mismas medidas tomadas para 21 atletas sin contacto, incluidos corredores y ciclistas.

Los jugadores de fútbol participantes y los jugadores de hockey esperaban malas noticias. Ellos “eran prácticamente sus propios peores críticos”, creyéndose a sí mismos afectados, dice el coautor y psiquiatra Barry Willer.

En cambio, las pruebas realizadas por los investigadores aparecieron no hay problemas con la memoria, la resolución de problemas, la toma de decisiones o la capacidad de planificar. Tampoco las pruebas de atención, lenguaje y capacidad espacial revelaron déficits. Con base en esta batería de pruebas, ninguno de los atletas de contacto podría ser diagnosticado con demencia de inicio temprano.

Ocho de los 21 atletas de contacto parecían tener deterioro cognitivo leve , un diagnóstico clínico que es el preludio de la demencia, en comparación con tres de los otros 21 atletas. Esa diferencia podría explicarse por discrepancias en educación, coeficiente de inteligencia e índice de masa corporal, y no resistió a las pruebas estadísticas, escriben los autores.

Resonancia magnética de los cerebros contó una historia similar . Múltiples tipos de MRI no encontraron grandes diferencias en la anatomía o el comportamiento del cerebro entre los atletas de contacto y los atletas sin contacto. De hecho, siete de los atletas sin contacto mostraron microhemorragias, o pequeñas rupturas de vasos sanguíneos asociadas con un funcionamiento cerebral peor, en comparación con solo dos de los atletas de contacto.

Las buenas noticias “fueron una gran sorpresa para nosotros y una gran sorpresa para los atletas”, dice Willer. Los resultados están en línea con varios estudios anteriores de atletas vivos, incluido uno en 2017 por Esopenko y colegas en el Revista de Neurología, Neurocirugía y Psiquiatría que no encontró grandes problemas en las habilidades mentales de 33 profesionales retirados del hockey.

El nuevo estudio puede aliviar las preocupaciones planteadas el año pasado, cuando los investigadores informaron en JAMA que 110 de 111 cerebros post-mortem de ex jugadores de fútbol profesional tenían CTE ( SN: 8/19/17, p. 15 ) Esos cerebros fueron donados por miembros de la familia que sospechaban que algo andaba mal, lo que posiblemente condujo a la muestra a incluir más diagnósticos de CTE que otras poblaciones. “Las personas que no tienen síntomas no donan sus cerebros”, dice el neurólogo Rodolfo Savica, de la Clínica Mayo en Rochester, Minnesota, que no participó en ninguno de los estudios. Debido a ese prejuicio inevitable, el estudio anterior no pudo responder cuán común es CTE entre los atletas que incurren en golpes de cabeza repetitivos.

Los participantes del nuevo estudio tenían alrededor de 50 años, eran relativamente jóvenes para el diagnóstico de demencia, por lo que es posible que los síntomas aparezcan más adelante. Aún así, según los informes anteriores de daño cerebral, los investigadores esperaban encontrar algunos signos de demencia en este grupo.

Sin embargo, para comprender mejor la prevalencia del CTE, se necesita más investigación sobre una muestra más grande de atletas que sufren golpes en la cabeza, así como entre los que no, según los investigadores. “Hay mucho más que no sabemos de lo que sabemos”, dice el coautor John Leddy, director de la Clínica de Control de Conmoción Cerebral de la Universidad de Buffalo.