Los primeros exploradores para explorar la superficie de un asteroide han aterrizado. Después de tocar el 21 de septiembre, los vehículos tomaron fotos del asteroide Ryugu y al menos uno saltó.

La nave espacial japonesa Hayabusa2, que llegó al asteroide cercano a la Tierra el 27 de junio después de un viaje de más de tres años, lanzó el contenedor MINERVA-II1 desde una altura de unos 60 metros (SN en línea: 27/6/18) . El contenedor luego lanzó dos rovers cilíndricos de 18 centímetros de ancho. Debido a que la gravedad de Ryugu es tan débil, los exploradores pueden saltar utilizando motores rotativos que generan un torque y los envían al aire por unos 15 minutos.

La Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón lanzó las primeras imágenes borrosas y extraterrestres de los exploradores el 22 de septiembre. Una imagen parece haber sido tomada en midhop.

Japón envió su primer rover MINERVA con la misión original Hayabusa, que alcanzó el asteroide Itokawa en 2005, pero ese rover se perdió el asteroide y se perdió en el espacio. “Me conmovió ver a estos pequeños exploradores explorar con éxito una superficie de asteroides porque no podíamos lograr esto en el momento de Hayabusa hace 13 años”, escribió el gerente de misión del proyecto Hayabusa2, Makoto Yoshikawa, en la página web de la misión .

Un rover alemán y francés, también a bordo del Hayabusa2, se desplegará en Ryugu el 4 de octubre. MASCOT se unirá a los rovers MINERVA-II1 en la medición de la composición, la temperatura y las propiedades magnéticas del asteroide. Está previsto que un tercer rover MINERVA-II aterrice en algún momento en 2019.

Más tarde en octubre, la nave espacial Hayabusa2 está programada para aterrizar en un punto cerca del ecuador del asteroide para recoger una muestra de polvo, antes de regresar a la órbita. Dependiendo de cómo vaya la recolección de muestras, la nave puede intentar recolectar dos muestras más de diferentes partes del asteroide. Si tiene éxito, la nave espacial enviará el polvo de asteroide a la Tierra, para llegar en 2020.