Virgin Galactic VSS Unity, vista durante un vuelo de prueba sobre el desierto de Mojave en California el 29 de mayo de 2018

Las dos empresas que lideran el grupo en la búsqueda del turismo espacial dicen que están a solo unos meses de sus primeros vuelos fuera de este mundo, aunque ninguno ha establecido una fecha firme.

Virgin Galactic, fundada por el multimillonario británico Richard Branson, y Blue Origin, del creador de Amazon Jeff Bezos, están compitiendo por ser los primeros en terminar sus pruebas, con ambas compañías usando tecnología radicalmente diferente.

Momentos de ingravidez

Ni Virgin ni los pasajeros de Blue Origin se encontrarán en órbita alrededor de la Tierra: en cambio, su experiencia ingrávida durará solo unos minutos. Es una oferta muy diferente de la primera turistas, que pagaron decenas de millones de dólares para viajar a la Estación Espacial Internacional (EEI) en la década de 2000.

Después de haber pagado un boleto mucho más barato -que cuesta $ 250,000 con Virgin, aún desconocido con Blue Origin- la nueva ronda de será propulsado docenas de millas en la atmósfera, antes de volver a la Tierra. En comparación, el ISS está en órbita a 250 millas (400 kilómetros) de nuestro planeta.

El objetivo es acercarse o atravesar la marca de línea imaginaria donde comienza el espacio, ya sea la línea Karman, a 100 kilómetros o 62 millas, o el límite de 50 millas reconocido por la Fuerza Aérea de los EE. UU.

La unidad VSS de Virgin Galactic se conectará a una nave espacial portadora, desde la cual se separará a unos 49,000 pies (15,000 metros)

A esta altitud, el cielo se ve oscuro y la curvatura de la tierra se puede ver claramente.

galáctica Virgen

Con Virgin Galactic, seis pasajeros y dos pilotos se embarcan en la unidad SpaceShipTwo VSS, que se asemeja a un jet privado.

La Unidad VSS se conectará a una nave espacial portadora, WhiteKnightTwo, de la cual se desprenderá a unos 49,000 pies (15,000 metros). Una vez que se haya lanzado, la nave espacial disparará su cohete y se dirigirá al cielo.

Luego, los pasajeros flotarán en gravedad cero durante varios minutos, antes de regresar a la Tierra.

El descenso se ve frenado por un sistema de “plumaje” que ve la cola de la nave girar, como si se arqueara, antes de volver a la normalidad y deslizarse para aterrizar en el “puerto espacial” de Virgin en el desierto de Nuevo México.

Blue Origin ha desarrollado un sistema similar a un cohete tradicional: el New Shepard

En total, la misión dura entre 90 minutos y dos horas. Durante una prueba del 29 de mayo en el desierto de Mojave en California, la nave espacial alcanzó una altitud de 21 millas, en dirección al espacio.

En octubre de 2014, la nave espacial Virgin se averió en vuelo debido a un error de pilotaje, matando a uno de los dos pilotos a bordo. Las pruebas se reanudaron más tarde con una nueva embarcación.

La compañía también ha llegado a un acuerdo para abrir un segundo “puerto espacial” en el aeropuerto italiano de Tarente-Grottaglie, en el sur del país.

Branson dijo en mayo a BBC Radio 4 que esperaba ser uno de los primeros pasajeros en los próximos 12 meses. Unas 650 personas componen el resto de la lista de espera, dijo Virgin a la AFP.

Blue Origin

Blue Origin, mientras tanto, ha desarrollado un sistema más cercano al cohete tradicional: el New Shepard.

Seis pasajeros tomarán su lugar en una “cápsula” fijada en la parte superior del cohete de 60 pies de Blue Origin

En este viaje, seis pasajeros toman su lugar en una “cápsula” fijada a la parte superior de un cohete de 60 pies de largo. Después del lanzamiento, se separa y continúa su trayectoria varias millas hacia el cielo. Durante una prueba del 29 de abril, la cápsula hizo 66 millas.

Después de unos minutos de ingravidez, durante los cuales los pasajeros pueden contemplar la vista a través de grandes ventanales, la cápsula gradualmente cae a la tierra con tres paracaídas grandes y retrocohetes utilizados para desacelerar la nave espacial.

Desde el despegue hasta el aterrizaje, el vuelo duró 10 minutos durante la última prueba.

Hasta ahora, las pruebas solo se han llevado a cabo utilizando muñecos en el sitio West Origin de Blue Origin.

Pero uno de sus directores, Rob Meyerson, dijo en junio que las primeras pruebas en humanos llegarían “pronto”.

Mientras tanto, otro funcionario de la compañía, Yu Matsutomi, dijo durante una conferencia el miércoles que las primeras pruebas con pasajeros se llevarían a cabo “a fines de este año”, según Space News.

La cápsula Dragon de SpaceX, vista aquí en una configuración de carga, durante una misión de la NASA a la Estación Espacial Internacional en julio de 2018

¿Que sigue?

SpaceX y Boeing están desarrollando sus propias cápsulas para transportar a los astronautas de la NASA, probablemente en 2020, después de las demoras, una inversión significativa que las compañías probablemente compensen ofreciendo servicios privados. vuelos.

“Si usted está mirando para ir al espacio, tendrá cuatro veces el menú de opciones que nunca has tenido antes”, Phil Larson, decano asistente de la Universidad de Colorado, Facultad de Ingeniería y Ciencias Aplicadas de Boulder, a la AFP.

A más largo plazo, la empresa rusa que fabrica cohetes Soyuz está estudiando la posibilidad de llevar a los turistas de vuelta a la ISS. Y una empresa emergente estadounidense llamada Orion Span anunció a principios de este año que espera poner en órbita un hotel espacial de lujo dentro de unos años, pero el proyecto aún se encuentra en sus primeras etapas.