La semana pasada, investigadores federales informaron que la batería de un Tesla Model S volvió a encenderse dos veces después del accidente de fuego del auto en mayo. Esta no es la primera vez que una batería de un vehículo eléctrico se incendia nuevamente después de ser apagada. ¿Por qué ocurre esto? ¿Cómo se capacitan los primeros en responder a los nuevos riesgos de las baterías de EV?

Las baterías de iones de litio en vehículos eléctricos son básicamente las mismas que las de su teléfono, dice Joshua Lamb, investigador principal de Sandia National Laboratories. Laboratorio de pruebas de abuso de batería . Solo hay más de ellos. Desafortunadamente, las baterías de li-ion son propenso a explotar de todos modos cuando se sobrecalientan o cuando se usa el cargador o corriente incorrectos.

“Siempre hay un riesgo cuando se habla de cualquier clase de energía almacenada”, dice Lamb. Pero eso no significa que los EV sean inherentemente más peligrosos; después de todo, también hay muchos incendios de automóviles de gasolina. “Simplemente tenemos 100 años de prueba y error con los fuegos de gasolina que no tenemos con los vehículos eléctricos modernos”, agrega. “El problema principal es que no necesariamente tenemos el mismo nivel de comodidad con los diferentes modos de falla”.

Entonces, ¿qué deben hacer los primeros respondedores de manera diferente cuando se encuentran con un incendio EV?

El primer paso es identificar el vehículo, no solo que es un vehículo eléctrico, sino también el modelo para que sepan dónde está la batería y cómo apagar el vehículo, dice Michael Gorin. Gorin es gerente de programa de tecnologías emergentes en el Asociación Nacional de Protección contra el Fuego , una organización sin fines de lucro que trabaja con bomberos y personal de primera respuesta. Muchos vehículos eléctricos funcionan en silencio, por lo que existe el riesgo de que un bombero no se dé cuenta de que el vehículo todavía está encendido y trate de ayudar al conductor mientras aún están en el automóvil. O el primer respondedor que no lo sepa podría quedar impactado por el voltaje.

La re-ignición como la carcasa de Tesla también es un problema. “Con un incendio de gasolina, una vez que apagas el fuego, le quitas el combustible”, dice Lamb. “Pero con las baterías, incluso una vez que apagas el fuego, hay energía almacenada adentro. Puede sufrir daños importantes en un sistema sin que se descargue por completo “. Las celdas de la batería que no están dañadas aún pueden calentarse y descargar energía almacenada. Entonces, dice Marca Doeff, un experto en baterías del Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley, todo lo que necesita es oxígeno del aire y el calor, quizás brasas humeantes ocultas, tal vez del voltaje propio de la batería, para volver a encenderse.

Según Gorin, se necesitan al menos 2.600 galones de agua para apagar la batería, y manipular la batería o moverla puede hacerla más propensa a reactivarse. (Esta es la razón por la cual el Tesla guías de primeros auxilios sugiera dejar que las baterías se quemen).

En verdad, todavía no tenemos los datos sobre los peligros de los EV contra los autos normales. Hay un incendio en un vehículo en una carretera estadounidense cada tres minutos, dice Gorin, pero no sabemos cuántos de ellos son eléctricos. Pero dado que la tecnología es tan nueva, cada accidente merece mucha más atención y escrutinio. Por lo que vale, Tesla afirma que, según los informes de sus 300,000 vehículos en la carretera, su EV tiene 10 veces menos probabilidades de incendiarse que un automóvil a gas.

Por supuesto, las baterías EV ya están diseñadas para proteger contra las causas comunes de incendio. Las baterías de Tesla, por ejemplo, consisten en celdas divididas en módulos separados. Estos módulos están separados por un cortafuegos para limitar el riesgo de propagación de incendios, de acuerdo con un vocero de la compañía. Muchos investigadores están tratando de desarrollar baterías más seguras con materiales menos inflamables, dice Lamb. Pero estas formulaciones químicas no almacenan tanta energía, por lo que es menos probable que se comercialicen. Y los accidentes ocurren incluso con la ingeniería más cuidadosa.

Durante los últimos nueve años, NPFA ha ejecutado un Programa de entrenamiento de seguridad EV para respondedores de emergencia y guías creadas para responder a los incendios en un vehículo que utiliza una fuente alternativa de combustible, es decir, automóviles eléctricos, automóviles de gas natural e híbridos. Han trabajado con el Departamento de Energía de EE. UU., La Agencia Federal para el Manejo de Emergencias y otros grupos para viajar por todo el país y capacitar a los bomberos en persona. Gorin estima que, del millón de bomberos en los EE. UU., Han entrenado alrededor de 250,000. (Un portavoz de Tesla confirmó que sus baterías cumplen con los estándares de NPFA, y agregó que los primeros respondedores pueden comunicarse con la compañía a través de una línea directa).

NPFA ha realizado capacitaciones en California, Nueva York y Florida, y está trabajando con el DoE para identificar las áreas que tienen la mayor cantidad de vehículos de combustible alternativo para continuar capacitándose. Algunos estados son conscientes de la necesidad de más capacitación, pero otros “pueden no tener esa conciencia y la estamos planteando además del entrenamiento real”, dice Gorin.