Cuando las diminutas algas marinas se enferman, pueden estornudar las semillas de las nubes.

Fitoplancton ( Emiliania huxleyi ) infectados con un virus eliminan las pequeñas placas de carbonato de calcio que conforman sus caparazones mucho más rápido que el fitoplancton saludable. Alimentados por las olas en el rocío del mar, esos pedazos de calcio pueden finalmente formar parte de la danza compleja de la formación de nubes , los investigadores informan el 15 de agosto en iScience . Este es el primer estudio en sugerir el papel de los virus, que a menudo infectan y matan el fitoplancton en el océano ( SN: 7/9/16, p. 12 ), puede jugar.

El hallazgo se suma a un creciente cuerpo de trabajo que muestra que la formación de nubes está regulada no solo por procesos físicos, como la evaporación y el intercambio de calor entre el océano y la atmósfera, sino también por procesos biológicos, dice el biólogo marino Roberto Danovaro, que no participó en la nueva investigación.

Estudios previos en el Océano Austral han demostrado que los organismos marinos aumentan el número de gotas que forman nubes persistiendo en la atmósfera sobre el océano en alrededor del 60 por ciento cada año ( SN en línea: 17/7/15 ) El fitoplancton puede aumentar la nubosidad al contribuir con gases y partículas que pueden convertirse en “semillas” alrededor de las cuales el vapor de agua en la atmósfera se puede condensar para formar nubes.

En un estudio de laboratorio controlado, la química atmosférica Miri Trainic y sus colegas observaron la progresión de una infección viral del fitoplancton y controlaron cómo alteró el desprendimiento de las placas de carbonato de calcio, así como la composición del rocío de mar. “Estábamos convencidos de que esas interacciones deben cambiar lo que hay en el agua de mar y lo que va a estallar en el aire”, dice Trainic, del Instituto de Ciencia Weizmann en Rehovot, Israel.