Nueva investigación calcula la capacidad de los bosques de América del Norte para capturar carbono
Este mapa muestra la distribución actual de los bosques en los Estados Unidos y Canadá. Crédito: Kai Zhu

Los investigadores han calculado la capacidad de los bosques de América del Norte para capturar carbono en un análisis detallado que por primera vez integra los efectos de dos factores clave: el proceso natural de crecimiento y regeneración forestal y los cambios climáticos que probablemente alteren el proceso de crecimiento. los próximos 60 años.

El resultado es una imagen convincente que es de gran valor, porque los bosques desempeñan un papel fundamental en la mitigación de los efectos de cambio. Los árboles absorben dióxido de carbono de la atmósfera a medida que crecen, almacenando el carbono en su madera.

“Hay mucha esperanza de que nuestros bosques absorban el dióxido de carbono que estamos produciendo, pero la capacidad de nuestros bosques es limitada”, dijo el investigador principal Kai Zhu, profesor asistente de estudios ambientales en la Universidad de California, Santa Cruz. .

El equipo de Zhu descubrió que los bosques de América del Norte han alcanzado el 78 por ciento de su capacidad de captura de carbono y que solo obtendrán un 22 por ciento de capacidad, como máximo, durante los próximos 60 años. Ese es un hallazgo preventivo que tiene implicaciones para gerentes, científicos del clima y formuladores de políticas.

Una mejor metodología

A diferencia de los intentos previos de cuantificar la capacidad de los bosques para capturar carbono, que se basó en modelos de simulación o datos satelitales, los hallazgos de Zhu se basan en mediciones exhaustivas, en tierra, de los bosques de los Estados Unidos continentales y Canadá.

Analizó datos de 140,000 parcelas en el Programa de Inventario y Análisis Forestal de EE. UU. y el programa de parcelas permanentes de Canadá para documentar el crecimiento histórico de los bosques y proyectar su crecimiento en el futuro. Pero sabía que no podía producir un pronóstico preciso sin tener en cuenta también el cambio climático.

Nueva investigación calcula la capacidad de los bosques de América del Norte para capturar carbono
Este mapa ilustra la distribución prevista de los bosques de América del Norte en la década de 2080, mostrando un crecimiento concentrado en el sur y el noreste. Crédito: Kai Zhu

“Para hacer un buen trabajo al predecir el futuro, debemos considerar ambos factores: la recuperación natural y el cambio climático que modifica el crecimiento, ya que ambos son importantes desde el punto de vista biológico”, dijo.

Las predicciones de Zhu se basan en un modelo de crecimiento complejo que incorpora datos contemporáneos de 2000-2016 y observaciones de “retroinducción” de 1990-1999. Luego utilizó el modelo para predecir las condiciones del bosque en escenarios de cambio climático en los años 2020, 2050 y 2080, antes de cuantificar hasta qué punto la biomasa forestal actual se acerca al potencial futuro de la biomasa.

“Descubrimos que el cambio climático efectivamente modifica la trayectoria de recuperación del bosque, pero el factor más importante es que el crecimiento general del bosque es limitado”, dijo Zhu.

Un mejor escenario

Los hallazgos de Zhu representan el “mejor de los casos”, porque reflejan suposiciones idealizadas basadas en el rendimiento forestal pasado y proyecciones del Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático.

“La suposición era que los bosques existentes crecerán felizmente sin perturbaciones futuras, pero en realidad, probablemente habrá disturbios”, explicó Zhu.

Dichas perturbaciones podrían incluir brotes de enfermedades, incendios forestales y efectos del viento, así como efectos causados ​​por el hombre, como la pérdida de bosques para el desarrollo. Cada vez que ocurren disturbios, se reducirá la biomasa forestal, por lo que es probable que la capacidad real del bosque sea más baja que el mejor escenario de este análisis.

Nueva investigación calcula la capacidad de los bosques de América del Norte para capturar carbono
Este mapa muestra la capacidad de crecimiento de los bosques para capturar carbono adicional durante los próximos 60 años, y el rojo indica ganancias limitadas incluso en los mejores escenarios. Crédito: Kai Zhu

“Esta es la primera vez que se utilizan los datos de pared a pared y terrestres en América del Norte”, dijo Zhu. “Hasta ahora no hemos tenido un conocimiento detallado sobre este sumidero de carbono, por lo que este es un punto de partida para pensar en el futuro”.

Los hallazgos apuntan a la necesidad de proteger los bosques de América del Norte y reducir la deforestación en otros lugares, dijo Zhu. “Reducir la deforestación en los trópicos es mucho más fácil que expandir los bosques en América del Norte”, agregó. “Esa opción es muy limitada”.

Recuperación forestal a lo largo de los siglos

Para Zhu, el pasado ofrecía pistas sobre el futuro. El telón de fondo de su trabajo se basa en la recuperación dramática de los bosques de América del Norte desde principios del siglo 20, después de la eliminación de grandes franjas para dar paso a la agricultura, especialmente en el noreste de los Estados Unidos. Los mejores suelos en el Medio Oeste llevaron al abandono de gran parte de esa tierra despejada, preparando el escenario para la recuperación de los bosques.

“Los bosques en el noreste se han recuperado de una manera bastante dramática: durante los siglos XVIII y XIX, más de la mitad de los bosques fueron despejados, pero durante el siglo XX, los bosques regresaron. Hoy, alrededor del 80 por ciento del noreste está cubierto de bosques”, dijo. , señalando también el alto valor de los grandes árboles del Pacífico Noroeste.

Hoy, sin embargo, los bosques de América del Norte se están acercando al punto de saturación como la meseta de los árboles más viejos; el crecimiento futuro se limita principalmente a los bosques de pinos del este y sudeste. “El potencial futuro es bastante limitado”, dijo Zhu. “Si la mitigación depende de los bosques, esto tiene implicaciones para la conservación en las que tenemos que pensar”.


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Más información: Kai Zhu y otros, Límites al crecimiento de la biomasa de carbono del sumidero forestal bajo el cambio climático, Comunicaciones naturales (2018) DOI: 10.1038 / s41467-018-05132-5