Actualice el 3 de julio a las 12:10 PM, hora del este: este artículo se publicó originalmente el 23 de abril de 2018 y se ha actualizado para incluir videos.

Hay 80 veces más oro en una tonelada de teléfonos celulares que en una mina de oro, dice Federico Magalini , un experto en desechos electrónicos. Eso significa que hay un enorme potencial para el reciclaje, y sin embargo, la mayoría de nosotros guardamos nuestros viejos dispositivos electrónicos en casa.

Últimamente, ha habido un gran interés en la electrónica antigua. La semana pasada, Apple debutó Daisy, un robot que desmonta iPhones viejos para reciclar los materiales adentro. Reuters cubrió una fábrica de Corea del Sur que se especializa en recuperar metales preciosos de baterías de automóviles. Y en un artículo reciente publicado en la revista Ciencia y Tecnología Ambiental , los investigadores argumentaron que la recuperación de materiales electrónicos desechados, a menudo llamados “minería urbana”, tiene más sentido financiero que la extracción de nuevos materiales de la tierra. (Aunque a veces, Los desechos electrónicos no terminan donde se pretende .)

Pero que exactamente es e-waste? ¿Son solo teléfonos y baterías? ¿A dónde va nuestro portátil cuando lo reciclamos? ¿Cuánto podemos ganar con el reciclaje y cómo está cambiando la “minería urbana”? Para responder estas preguntas, The Verge Habló a Magalini , un investigador de e-waste que también es director gerente de la firma de sostenibilidad del Reino Unido Sofies.

La entrevista ha sido ligeramente editada para mayor claridad.

¿Qué es un desperdicio electrónico? Pensamos en teléfonos viejos y computadoras portátiles viejas, pero ¿esa definición es demasiado limitada?

La mejor definición de e-waste es cualquier producto que deseche que todavía esté funcionando, esté conectado a un enchufe y tenga batería. Esto también incluye dispositivos que generan electricidad, como paneles solares. Son muchos productos, y las personas deberían pensar más sobre cuántos de estos aparatos tienen en la casa. El número es de aproximadamente 80 dispositivos por familia. Pero cuando le dices a la gente, no te creen.

Entonces digo, solo toma una hoja de papel y comienza a contar. Cuando termine esta lista, debe volver y pensar nuevamente sobre lo que tiene en los cajones y encontrará entre 10 y 15 productos mínimos que no pensó al principio, como un cepillo de dientes eléctrico o herramientas eléctricas o lámparas. Es increíble.

He visto estadísticas que dicen que la electrónica es la fuente de desechos de más rápido crecimiento y que el problema está empeorando. Probablemente soy parte del problema porque nunca hago nada con las computadoras portátiles viejas . Solo los mantengo cerca.

Sí exactamente. Ese es el problema. Piénselo: no almacena desperdicios de comida en el hogar, ni desperdicios de plástico o empaques. Te deshaces de él lo antes posible. Pero los desechos electrónicos son diferentes. Es fácil encontrar un lugar para almacenarlos, a diferencia del desperdicio de alimentos. Y estamos emocionalmente apegados a nuestros teléfonos, PC y cámaras, por lo que es difícil deshacerse de estos dispositivos.

Además, incluso si están rotos, a veces la gente todavía los guarda. Esa es una gran cantidad de material que no ingresa a la cadena de reciclaje. Cada uno de nosotros, sin pensarlo, lo mantiene en casa y evita que los recursos naturales vuelvan al ciclo económico.

La idea de reciclar desechos electrónicos o hacer “minería urbana” no es nueva, ¿verdad?

No es una tendencia nueva, pero el término “minería urbana” se ha presentado recientemente para explicar un concepto en particular. Tome el ejemplo de oro. El oro está presente en la naturaleza y, en promedio, la concentración de oro es de aproximadamente 0,5 gramos de oro por cada tonelada de material. Entonces, si vas a tu jardín y comienzas a cavar, después de hacer un gran agujero y extraer una tonelada de material, tienes la oportunidad de encontrar medio gramo de oro. Esa es la concentración promedio en la Tierra.

Por supuesto, en algunos lugares, el oro está más concentrado, como las minas de oro. Entonces, allí, cavas una tonelada de material y puedes encontrar cinco o seis gramos de oro.

Ahora, si observa cuánto oro tiene en un solo teléfono móvil, obviamente no es mucho. Pero en uno tonelada de teléfonos móviles, generalmente hay alrededor de 350 gramos de oro. Eso es 80 veces más alto que la concentración que tienes en las minas de oro. Es por eso que lo llamamos “minería urbana”. Decimos que es mucho más eficiente extraer oro de los desechos electrónicos. Está mucho más concentrado.

¿Cuáles son los materiales que estamos tratando de recuperar? mi ? Son t Oye todos los metales?

La mayoría de los desechos electrónicos están dominados por metales: hierro, cobre, aluminio y luego plásticos, por supuesto. En cantidades mucho más pequeñas, tiene más metales preciosos como cobre, plata, oro, paladio, iridio y metales de tierras raras . Y todos esos sofisticados metales de tecnología son ampliamente utilizados por la industria electrónica. Hay litio, cobalto …

Históricamente, los metales tienen valor, y puedes reciclar metal para siempre. Para el plástico, es diferente porque cada vez que reciclas los plásticos, las propiedades mecánicas no son necesariamente las mismas.

¿Cuál es el ciclo de vida de algo así como una computadora portátil? ¿A dónde va?

En Europa, el fabricante paga por la recolección y el reciclaje adecuados de los desechos generados por el producto. Puede devolver su computadora portátil anterior a las tiendas donde compra la nueva o llevarla al punto de recogida municipal local.

Si se encuentra en los EE. UU., El sistema es diferente según el estado. Si se encuentra en California cuando compra una computadora portátil nueva, paga una cantidad adicional de dinero que está visible en su factura. Son quizás dos o tres dólares. Este dinero se destina a un fondo administrado por el gobierno estatal de California, y luego se utiliza para garantizar que los recicladores y las personas que recogen los residuos reciban pago por sus servicios. En otros estados, el sistema está más cerca de lo que describí en Europa, donde los productores deben pagar por la recolección.

¿Qué sucede después de reciclar su computadora portátil, ya sea en la tienda o en un centro de reciclaje? ¿Y qué tipo de calificaciones necesitas para hacer este trabajo?

Usted tiene transportadores que llevan la computadora portátil a una planta de reciclaje donde se desmonta. Básicamente se tritura y luego los diferentes componentes se envían a otros jugadores dedicados, como un centro que está recuperando metales preciosos o un centro que está recuperando plástico.

Para esta primera parte, el desmontaje manual, no necesita ser un ingeniero para hacer eso, aunque debe estar capacitado para hacerlo correctamente. Con las computadoras portátiles, realmente debe tener cuidado con el monitor porque en todos los monitores tiene luz de fondo, y debe tener mucho cuidado de no romperlos y contaminarlos con mercurio. Pero, aparte de la pantalla de la computadora portátil, los dispositivos como la placa base, el teclado, los módems y las impresoras se dividen en pequeños trozos y se ordenan, y cada fracción se asigna a otra persona.

Usualmente tiene dos o tres compañías en secuencia para volver al material real, que finalmente se usa para producir algo más. Cuando se trata de hierro y cobre, se va a fundir un horno. Las placas de circuitos van a áreas más complejas para recuperar el oro y el platino. El tipo de reciclaje realmente depende del tipo de material. Y, por supuesto, en algunos casos, hay personas que recolectan los productos para ver si son adecuados para la restauración en lugar de triturarlos y reciclarlos.

¿Cuáles son los nuevos desarrollos tecnológicos que hacen que los desechos electrónicos sean más fáciles?

Reciclar, especialmente cuando se trata de la recuperación de metales preciosos, es tan complejo como la producción de ellos. Si visitas las instalaciones donde recuperan metales preciosos, es realmente de alta tecnología. Tienes ingenieros que comienzan a diseñar la tecnología y los procesos de reciclaje.

Vemos, por ejemplo, compañías en Europa tratando de encontrar una manera de automatizar la descomposición de una pantalla LCD porque es un proceso que requiere mucha mano de obra para desarmarla manualmente. Se está desarrollando tecnología para reciclar CRT viejos [ tubos de rayos catódicos, utilizados en monitores ] La gente está tratando de ser más inteligente para acceder al valor económico del producto más rápidamente. Al mismo tiempo, diseñamos nuevos productos cada año, y esos productos se están convirtiendo en residuos. Y todavía no tenemos la tecnología para reciclar los materiales que estamos diseñando y vendiendo hoy, por lo que es una tendencia constante y una evolución para mejorar la eficiencia del proceso. La realidad es que hace 20 o 30 años, teníamos solo unos pocos productos eléctricos en casa. Y en los últimos 15, los componentes electrónicos y plásticos han estado aumentando.

Desde un ambiental perspectiva, ¿es aún mejor arreglar su teléfono anterior que obtener uno nuevo, incluso si recicla?

Desde una perspectiva ambiental, siempre es bueno que mantenga los productos más tiempo porque significa que no es necesario extraer nuevos recursos naturales. Pero una vez dicho esto, siempre y cuando se asegure de que descarta su teléfono anterior y el material se mantiene al día, no es tan malo.

Reciclar puede crear empleos y reciclar de la manera correcta puede ser un negocio rentable. Hay una buena oportunidad para mantener nuestro medio ambiente limpio, para mantener los recursos al tanto, por lo que existen beneficios sociales en el reciclaje. Lo peor que puede pasar es que sigamos produciendo teléfonos nuevos y todos los que se descartan permanecen en nuestros cajones porque los recursos son limitados. Si mantenemos esos recursos en nuestras casas, ocultos, entonces podríamos enfrentarnos a problemas o restricciones en la cadena de suministro en el futuro cercano.