Después de dominar sus aterrizajes de cohetes en la costa de Florida, SpaceX quiere probar el mismo truco en California. La compañia presentó recientemente una solicitud ante la Comisión Federal de Comunicaciones para aterrizar uno de sus cohetes Falcon 9 en el suelo en la Base de la Fuerza Aérea Vandenberg en el sur de California, luego de un lanzamiento desde la instalación allí. Si eso sucede, será la primera vez que SpaceX realiza un aterrizaje terrestre en la costa oeste.

SpaceX tiene dos opciones para aterrizar sus cohetes después de un lanzamiento. La compañía puede aterrizar en un barco flotante de drones en el océano, o el cohete puede regresar a su sitio de lanzamiento y aterrizar en una losa de concreto en el suelo. Cualquiera que sea la opción que elija SpaceX depende del tipo de lanzamiento que tenga lugar y de si el cohete tiene suficiente combustible para realizar el aterrizaje. Por ejemplo, regresar a la tierra requiere más combustible que el aterrizaje de un barco teledirigido, por lo que los lanzamientos que consumen mucho propelente durante el ascenso generalmente tienen que aterrizar en el océano (si es que todo).

Hasta ahora, SpaceX ha realizado desembarcos de buques zánganos ligeramente más que los terrestres: 14 a 11. Y la mayoría de estas recuperaciones se han producido en Cabo Cañaveral, Florida, el sitio de lanzamiento más utilizado de la compañía, donde los cohetes vuelan hacia el este sobre el Atlántico . De hecho, todos los aterrizajes terrestres de la compañía se han producido en Florida (y todos han tenido éxito, también). Sin embargo, la compañía hace un puñado de lanzamientos desde la Base Aérea Vandenberg, siempre que necesite volar hacia el sur para colocar satélites en una órbita norte-sur alrededor de la Tierra. SpaceX ha logrado cuatro aterrizajes exitosos de drones después de su lanzamiento desde Vandenberg, pero aún tiene que enviar un cohete a la costa de California.


SpaceX consiguió con éxito dos cohetes impulsores en tierra en Florida después del lanzamiento de su vehículo Falcon Heavy en febrero
Imagen: SpaceX

Sin embargo, la infraestructura ha estado en funcionamiento durante un tiempo para hacer aterrizajes en Vandenberg. En 2015, SpaceX arrendó un sitio en la Base de la Fuerza Aérea , donde la compañía agregó una plataforma de aterrizaje concreta para sus cohetes. Sin embargo, la compañía aún no ha recibido autorización para un aterrizaje en el sitio. La Administración Federal de Aviación hizo un estudio para determinar si el aterrizaje de Falcon 9s en Vandenberg afectaría negativamente el medio ambiente allí y determinó que esto no representaría grandes amenazas .

Ahora parece que SpaceX es finalmente va a hacer que uno de estos aterrizajes de California suceda . Para sus lanzamientos y aterrizajes, SpaceX debe obtener una licencia de la FCC para usar ciertas frecuencias de radio para comunicarse con el cohete. La aplicación de la FCC que presentó SpaceX solicita una licencia para un lanzamiento de Vandenberg en algún momento entre el 5 de septiembre y el 5 de marzo. SpaceX también necesitará una licencia adicional de la FAA para el aterrizaje también, para asegurar que el cohete no lastime a ningún observador ni dañe la propiedad. Pero obtener la licencia de la FCC será un gran primer paso.

Aterrizar en tierra es un poco más conveniente para SpaceX, ya que la compañía no tiene que transportar el cohete a la costa como lo hace con los aterrizajes de embarcaciones con drones. Además, los aterrizajes de tierra son bastante espectaculares de observar, y la costa de California será un gran telón de fondo. Una transmisión en vivo de un aterrizaje de Vandenberg sería bonita de ver, siempre y cuando la niebla no se interponga en el camino .