Se ha descubierto una nueva especie de colibrí en los Andes ecuatorianos, pero en cantidades tan bajas el ave ya puede estar en peligro crítico.

Llamado así por sus plumas de color cobalto, el colibrí hillstar azul-throated mordisquea insectos y sorbe el polen de las plantas de chuquiraga en un ecosistema remoto y sin árboles conocido como Páramo. Al igual que otros colibríes de gran altitud del mismo género, el recién identificado Oreotrochilus cyanolaemus tiene una serie de adaptaciones para vivir por encima de los 3.500 metros, donde el aire es más delgado, más frío y pobre en oxígeno, informan investigadores el 26 de septiembre en El Auk : Avances ornitológicos .

“No esperábamos una nueva [especie] de esta área”, dice la bióloga evolutiva Elisa Bonaccorso de la Universidad San Francisco de Quito en Ecuador.

Los colibríes a menudo se posan en los lechos de los arroyos para evitar que los vientos brillen en las tierras altas arbustivas, dicen los investigadores. Para conservar energía, los pájaros rara vez se ciernen. En cambio, sus grandes pies agarran ramas mientras brincan entre las flores.

Hillstars es “un poco menos dependiente del vuelo que otros colibríes porque el aire es muy delgado”, dice Christopher J. Clark, un ornitólogo de la Universidad de California en Riverside que no participó en el estudio. Cuando estas aves salen al aire, las alas largas y una cola robusta crean una elevación extra en la delgada atmósfera. Por la noche, los colibríes hacen frente a temperaturas frías al entrar en un estado de hibernación llamado letargo. Su metabolismo naturalmente alto se ralentiza, y su ritmo cardíaco cae en picado.

El hábitat limitado del ave ya ha puesto su supervivencia en peligro, dice Bonaccorso. Ella y sus colegas estiman que hay menos de 750 individuos en la naturaleza, agrupados en cinco pequeños grupos en su rango de 100 kilómetros cuadrados. Y ese rango se está reduciendo. Para dar paso al pastoreo del ganado, las comunidades cercanas a menudo queman el paisaje nativo para que los pastos puedan crecer. Con parte de la región también programada para la extracción de oro y cobre, Bonaccorso espera que las comunidades locales puedan acordar medidas para proteger a los habitantes alados de la región.