Una nueva vacuna contra la tuberculosis promete evitar que las bacterias causen enfermedades en personas infectadas, pero que no están enfermas. Si se aprueba, podría ayudar a controlar la propagación de una enfermedad considerada una de las principales causas de muerte en el mundo, responsable de 1,6 millones de muertes en 2017, según la Organización Mundial de la Salud.

En un ensayo clínico, la nueva vacuna redujo a la mitad el número de personas que desarrollaron TB activa de infecciones latentes de Tuberculosis micobacteriana , en comparación con aquellos que recibieron un placebo. De 1.623 participantes tratados con dos dosis de la vacuna y seguidos durante un poco más de dos años, 10 pasaron a desarrollar tuberculosis, una incidencia de 0,3 casos por cada 100 personas por año. Eso se compara con 22 participantes de 1,660 que recibieron dos inyecciones de placebo, o 0,6 casos por cada 100 personas por año.

Los resultados fueron reportados en línea el 25 de septiembre en el New England Journal of Medicine , un día antes de la primera reunión de alto nivel de la Asamblea General de las Naciones Unidas sobre la erradicación de la tuberculosis.

“Los resultados son extremadamente alentadores”, dice Richard Chaisson, un médico de enfermedades infecciosas y director del Centro Johns Hopkins para la Investigación de la Tuberculosis, que no participó en la investigación. “Este es el primer estudio de nuevas vacunas contra la tuberculosis que ha tenido resultados tan dramáticos”.

La única vacuna contra la tuberculosis actualmente disponible, el bacilo Calmette-Guérin, o BCG, se desarrolló hace casi un siglo en 1921. Se usa para proteger contra la enfermedad en la infancia en muchas partes del mundo, pero no es efectiva para los adultos. “Una nueva vacuna que funciona en adultos y niños es esencial” para poner fin a la epidemia de TB, dice Chaisson.

En una infección tuberculosa latente, el sistema inmune mantiene las bacterias bajo control, previniendo el desarrollo de síntomas y la propagación de la bacteria a otros. Se estima que aproximadamente una cuarta parte de la población mundial tiene una infección latente. Pero entre el 10 y el 15 por ciento continuará desarrollando tuberculosis, que generalmente afecta a los pulmones, causando una tos persistente, a veces sanguinolenta, fiebre, escalofríos y sudores nocturnos. La bacteria se propaga a través de la tos y los estornudos de una persona enferma a contactos cercanos.

La nueva vacuna, M72 / AS01 mi – una de las 12 vacunas contra la TB actualmente en ensayos clínicos – está compuesta de dos proteínas de la bacteria que provocan una respuesta inmune en las personas, más una sustancia que mejora esa respuesta. A casi 3.300 participantes de entre 18 y 50 años de Kenia, Sudáfrica y Zambia se les asignó aleatoriamente un tratamiento en el ensayo de Fase II diseñado para evaluar la eficacia del fármaco. Aproximadamente la mitad recibió dos inyecciones de la vacuna cada mes, y la otra mitad recibió dos inyecciones de placebo. Hubo más informes de dolor de cabeza y dolor o hinchazón en el sitio de inyección en el grupo vacunado en comparación con el grupo placebo, pero no surgieron problemas de seguridad graves.

Las personas con infecciones latentes de tuberculosis tienen más probabilidades de enfermarse si también están infectadas con el VIH, tienen diabetes, fuman o sufren desnutrición. La tuberculosis también es más común en el primer año de infección. Identificar a las personas con mayor riesgo y tratarlas con antibióticos es una estrategia viable, dice Chaisson, pero hacerlo para todas las personas infectadas es “simplemente no factible”.

“Una vacuna para una población más grande podría ser una forma efectiva de reducir aún más la incidencia de la enfermedad”, dice. “Centrarse en las personas ya infectadas es un enfoque novedoso que podría tener un papel clave en el control de la tuberculosis”.