Hoy, la empresa estadounidense de turismo espacial Virgin Galactic anunció una nueva asociación con dos de las mayores compañías aeroespaciales de Italia para algún día lanzar personas al espacio desde el país europeo. El plan es finalmente llevar a cabo vuelos del avión espacial de pasajeros de Virgin Galactic desde el futuro puerto espacial italiano de Grottaglie, que estará ubicado en un aeropuerto en el talón de la famosa bota del país. Si todo esto sale a relucir, Virgin Galactic podría ser el primer grupo en lanzar a alguien al espacio desde Italia o cualquier otro territorio europeo.

Los nuevos socios de Virgin Galactic incluyen Altec, una compañía propiedad de la Agencia Espacial Italiana, y Sitael, la mayor compañía espacial privada de Italia. Se supone que los dos socios deben trabajar con Virgin Galactic para crear un marco de cómo se realizarán los vuelos espaciales desde el puerto espacial de Grottaglie. Las tres compañías no proporcionaron un cronograma para cuándo ocurrirían estos vuelos.

Virgin Galactic dice que el objetivo es construir un avión espacial completamente nuevo que permanecerá indefinidamente en el puerto espacial de Grottaglie. Sitael y otros en la industria aeroespacial italiana aportarán su propia tecnología al vehículo. Y el avión estará disponible para los clientes de la región, como la Agencia Espacial Italiana o cualquier ciudadano privado que quiera pagar para ir al espacio. También podría usarse como plataforma para realizar experimentos científicos en un entorno sin gravedad a gran altitud.


El CEO de Virgin Richard Branson junto con miembros del gobierno italiano y la industria aeroespacial
Imagen: SITAEL

A partir de ahora, Virgin Galactic tiene solo un avión espacial activo, apodado Unidad de VSS , que todavía se está sometiendo a pruebas en el sitio de lanzamiento de la compañía en el Puerto Mojave Air and Space en California. El avión espacial está diseñado para llevar a los pasajeros al espacio suborbital, donde experimentarán unos minutos de ingravidez antes de regresar a la Tierra. Para llegar al espacio, el vehículo es transportado a gran altura por un avión de gran tamaño, llamado WhiteKnightTwo. El avión espacial se cae del portaaviones y enciende su motor, trepando por encima de la Tierra. Después de unos minutos en microgravedad, el avión mueve sus alas para volver a entrar en la atmósfera terrestre y aterrizar en una pista horizontal.

Hasta el momento, Virgin Galactic ha realizado dos vuelos con motor del Unidad de VSS , así como numerosos vuelos de planeo, para garantizar que el vehículo esté listo para transportar personas. Sin embargo, el avión espacial aún tiene que ir al espacio. Aun así, la compañía tiene una larga lista de personas esperando para viajar en Unidad de VSS , con cientos de clientes depositando depósitos de $ 250,000 por un boleto. Virgin Galactic no ha fijado una fecha para los primeros vuelos de pasajeros, pero el CEO Richard Branson dijo él podría volar en el avión espacial ya en este año .

Esta no es la primera vez que Virgin Galactic ha llegado a un acuerdo con Italia. Antes del anuncio de hoy, Virgin Galactic tenía ya se asoció con la Agencia Espacial Italiana para hacer una misión de vuelo espacial para el país a fines de 2019. Ese vuelo llevará a un investigador italiano y una serie de experimentos científicos, aunque está destinado a despegar de Mojave. Además, la compañía socia de Virgin Galactic, Virgin Orbit, también anunció hoy que hizo un trato con Siteal hacer múltiples lanzamientos de satélites para la compañía italiana, e invertir en nuevos tipos de sistemas de lanzamiento. Virgin Orbit está trabajando actualmente en su propio vehículo de lanzamiento, un cohete que se despliega desde el ala del avión para llevar pequeños satélites a la órbita.

“Desde el Renacimiento hasta la ciencia espacial moderna, Italia siempre ha sido el hogar natural de los grandes innovadores y las ideas innovadoras que han dado forma a la experiencia humana”, dijo Branson en un comunicado. “Creo que la visión de Italia, que ha llevado a esta colaboración con nuestras compañías espaciales Virgin, proporcionará un ímpetu real a medida que nos esforzamos por abrir espacios en beneficio de la vida en la Tierra”.